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La medida más precisa del tamaño de un mundo alienígena PDF Imprimir E-mail

24/7/2014 de JPL

Using data from NASA's Kepler and Spitzer Space Telescopes, scientists have made the most precise measurement ever of the size of a world outside our solar system, as illustrated in this artist's conception.
empleando datos de los telescopios espaciales Kepler y Spitzer,un equipo de científicos ha obtenido la medida más precisa hasta ahora del tamaño de un mundo fuera de nuestro Sistema Solar, tal como se muestra en esta ilustración artística. Crédito: NASA/JPL-Caltech

Gracias a los telescopios espaciales Spitzer y Kepler de NASA, un equipo de científicos ha realizado la medida más precisa del radio de un planeta fuera de nuestro Sistema Solar. El tamaño del exoplaneta, apodado Kepler-93b, se conoce ahora con una incertidumbre de sólo 119 km en cada parte del cuerpo planetario.

El descubrimiento confirma que Kepler-93b es una 'supertierra' con una vez y media el tamaño de nuestro planeta. Aunque las supertierras son comunes en la galaxia, no existe ninguna en nuestro Sistema Solar. Los exoplanetas como Kepler-93b son, por tanto, nuestros únicos laboratorios para estudiar esta importante clase de planetas.

Si tenemos buenos límites en los tamaños y masas de las supertierras, los científicos pueden finalmente empezar a crear teorías sobre la composición de estos extraños mundos. Las medidas previas, realizadas con el telescopio Keck en Hawaii, habían indicado que la masa de Kepler-93b es unas 3.8 veces la de la Tierra. La densidad de Kepler-93b, derivada de su masa y su recién obtenido radio, indica que el planeta está, en efecto, compuesto con mucha probabilidad de hierro y roca, como la Tierra.

Kepler-93b está en órbita alrededor de una estrella situada a 300 años-luz, con aproximadamente el 90 por ciento de la masa y radio del Sol. La distancia orbital del exoplaneta - sólo un sexto de la distancia entre Mercurio y el Sol - implica que en la superficie la temperatura es de unos 760 ºC. A pesar de su composición parecida a la de la Tierra, Kepler-93b es demasiado caliente para la vida.

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Actualizado ( Jueves, 24 de Julio de 2014 09:57 )
 
La vida y muerte de estrellas hermanas PDF Imprimir E-mail

24/7/2014 de ESO

En esta imagen captada por el Wide Field Imager (WFI) instalado en el telescopio MPG/ ESO de 2,2 metros, emplazado en el Observatorio La Silla de ESO, jóvenes estrellas se congregan sobre un fondo de nubes de gas resplandeciente y franjas de polvo. El cúmulo estelar, conocido como NGC 3293, habría sido una simple nube de gas y polvo hace unos diez millones de años, sin embargo, a medida que estrellas comenzaron a poblarlo, se convirtió en el brillante conjunto que observamos aquí. Los cúmulos de este tipo son laboratorios celestes que permiten a los astrónomos aprender más acerca de la evolución de las estrellas.
En esta imagen captada por el Wide Field Imager (WFI) instalado en el telescopio MPG/ ESO de 2,2 metros, emplazado en el Observatorio La Silla de ESO, jóvenes estrellas se congregan sobre un fondo de nubes de gas resplandeciente y franjas de polvo. El cúmulo estelar, conocido como NGC 3293, habría sido una simple nube de gas y polvo hace unos diez millones de años, sin embargo, a medida que estrellas comenzaron a poblarlo, se convirtió en el brillante conjunto que observamos aquí. Los cúmulos de este tipo son laboratorios celestes que permiten a los astrónomos aprender más acerca de la evolución de las estrellas. Crédito: ESO/G. Beccari

En esta nueva y sorprendente imagen captada en el Observatorio La Silla de ESO en Chile, jóvenes estrellas se congregan sobre un fondo de nubes de gas resplandeciente y franjas de polvo. El cúmulo estelar, conocido como NGC 3293, habría sido una simple nube de gas y polvo hace unos diez millones de años, sin embargo, a medida que estrellas comenzaron a poblarlo, se convirtió en el brillante conjunto que observamos aquí. Los cúmulos de este tipo son laboratorios celestes que permiten a los astrónomos aprender más acerca de la evolución de las estrellas.

Los cúmulos estelares como el NGC 3293 contienen estrellas formadas al mismo tiempo, a la misma distancia de la Tierra y a partir de la misma nube de gas y polvo, lo que les da la misma composición química. Como resultado, los cúmulos de este tipo son objetos ideales para poner a prueba la teoría de la evolución estelar.

A pesar de existir cierta evidencia que sugiere que todavía se generan procesos de formación estelar en NGC 3293, se cree que la mayoría (si es que no todas) de las casi cincuenta estrellas que conforman este cúmulo se originaron en un solo evento. Pero a pesar de que estas estrellas tienen la misma edad, no todas poseen la deslumbrante apariencia de una estrella en sus primeros años de vida; algunas aparentan ser mucho más antiguas, dando a los astrónomos la oportunidad de explorar cómo y por qué las estrellas evolucionan a diferentes velocidades.

Tomemos la luminosa estrella anaranjada en la parte inferior derecha del cúmulo como ejemplo. Esta gran estrella, una gigante roja, habría nacido como una de las más grandes y luminosas entre todas sus hermanas, pero las estrellas brillantes se queman rápidamente. Debido a que la estrella agotó el combustible en su núcleo, su dinámica interna cambió y comenzó a expandirse y enfriarse, convirtiéndose en la gigante roja que observamos ahora. Las gigantes rojas están llegando al final de su ciclo de vida, pero las estrellas hermanas de esta gigante roja en particular aún se encuentran en lo que se conoce como pre secuencia principal (la etapa que antecede al largo y estable período de vida media en el desarrollo de una estrella). Podemos apreciar estas estrellas en la plenitud de su vida como brillantes y calientes objetos de color blanco sobre el rojo y polvoriento fondo.

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Actualizado ( Jueves, 24 de Julio de 2014 09:57 )
 
Una nueva estrategia SETI: buscando contaminantes alienígenas PDF Imprimir E-mail

24/7/2014 de Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (CfA)

In this artist's conception, the atmosphere of an Earth-like planet displays a brownish haze - the result of widespread pollution. New research shows that the upcoming James Webb Space Telescope potentially could detect certain pollutants, specifically CFCs, in the atmospheres of Earth-sized planets orbiting white dwarf stars.

En esta ilustración artística, la atmósfera de un planeta similar a la Tierra exhibe una neblina pardusca, resultado de una contaminación generalizada. Una investigación nueva muestra que el telescopio espacial James Webb podría potencialmente detectar ciertos contaminantes, específicamente CFC, en las atmósferas de planetas del tamaño de la Tierra que se encuentren en órbita alrededor de estrellas enanas blancas. Crédito: Christine Pulliam (CfA)

La humanidad se encuentra a punto de ser capaz de detectar señales de vida alienígena en otros mundos. Estudiando las atmósferas de exoplanetas, podemos buscar gases como oxígeno y metano que sólo pueden coexistir si son producidos por vida. Pero esos gases proceden de formas de vida simples como microbios. ¿Y qué hay de las civilizaciones avanzadas? ¿Dejarían señales detectables?

Podrían hacerlo, si vierten contaminación de industrias en la atmósfera. Una nueva investigación realizada por teóricos del Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (CfA)  muestra que podríamos detectar las señales de ciertos contaminantes bajo condiciones ideales. Esto supondría una nueva estrategia en la búsqueda de inteligencia extraterrestre (SETI).

"Consideramos que la polución industrial es señal de vida inteligente, pero quizás las civilizaciones más avanzadas que la nuestra, con sus propios programas SETI, consideren que la contaminación es un signo de vida no inteligente puesto que no es inteligente contaminar tu propio aire", comenta el estudiante de Harvard y director del estudio Henry Lin.

"La gente a menudo se refiere a los extraterrestes como 'hombrecillos verdes', pero los extraterrestres detectables con este método no pueden ser calificados de 'verdes' dado que son medioambientalmente perjudiciales", añade el coautor del estudio Avi Loeb. 

El equipo de investigadores, que también incluye a Gonzalo Gonzalez Abad, piensa que el telescopio espacial James Webb (JWST) podría ser capaz de detectar dos tipos de clorofluorcarbonos (CFC), los compuestos químicos presentes en disolventes y aerosoles que destruyen el ozono. Han calculado que el JWST podría detectar la señal de CFC si los niveles atmosféricos fueran diez veces más altos que los de la Tierra. Una civilización particularmente avanzada podría contaminar intencionadamente su atmósfera hasta niveles altos para calentar globalmente un planeta que de otro modo sería demasiado frío para mantener vida.

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Actualizado ( Jueves, 24 de Julio de 2014 09:58 )
 
La nave espacial Voyager podría no haber alcanzado el espacio interestelar PDF Imprimir E-mail

24/7/2014 de American Geophysical Union

The heliosphere, in which the Sun and planets reside, is a large bubble inflated from the inside by the high-speed solar wind blowing out from the Sun. Pressure from the solar wind, along with pressure from the surrounding interstellar medium, determines the size and shape of the heliosphere. The supersonic flow of solar wind abruptly slows at the termination shock, the innermost boundary of the solar system. The edge of the solar system is the heliopause. The bow shock pushes ahead through the interstellar medium as the heliosphere plows through the galaxy.
La heliosfera, dentro de la cual residen el Sol y los planetas, es una gran burbuja hinchada desde dentro por el viento solar de alta velocidad que surge desde el Sol. La presión del viento solar, junto con la presión del medio interestelar que lo rodea, determinan el tamaño y forma de la heliosfera. El flujo supersónico del viento solar se frena abruptamente en el frente de choque de terminación, la frontera más interior del sistema solar. El borde del Sistema Solar es la heliopausa. El arco de choque empuja hacia adelante a través del medio interestelar mientras la heliosfera penetra en la galaxia. Crédito: Southwest Research Institute

En 2012, el equipo de la misión Voyager anunció que la nave Voyager 1 había pasado al espacio interestelar, viajando más lejos de lo que lo ha hecho cualquier objeto de fabricación humana.

Pero en los casi dos años que han transcurrido desde ese anuncio histórico, y a pesar de las observaciones posteriores que lo respaldaban, continúa la incertidumbre acerca de si la Voyager 1 realmente cruzó la frontera. Hay algunos científicos que dicen que la nave espacial todavía se encuentra dentro de la heliosfera (la región del espacio dominada por el Sol y su viento de partículas energéticas) y que aún no ha alcanzado el espacio entre las estrellas.

Ahora, dos científicos del equipo de la Voyager han desarrollado una prueba que podría demostrar de una vez por todas si la Voyager 1 ha cruzado la frontera. Los científicos predicen que en los próximos dos años Voyager 1 cruzará la capa de corriente eléctrica (la superficie dentro de la heliosfera donde la polaridad del campo magnético del Sol cambia de positiva a negativa). La nave detectará una inversión del campo magnético, demostrando que todavía se encuentra dentro de la heliosfera. Pero si la inversión del campo magnético no se produce dentro de un año o dos, tal como se espera, eso confirmaría que Voyager 1 ya ha pasado al espacio interestelar.

Las naves espaciales Voyager 1 y 2 fueron lanzadas en 1977 hacia Júpiter y Saturno. Desde entonces la misión se ha extendido a la exploración de los límites más exteriores de la influencia del Sol y aún más allá. Voyager 2, que también pasó por Urano y Neptuno, está de camino al espacio interestelar.

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Actualizado ( Jueves, 24 de Julio de 2014 09:58 )
 
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