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Octubre 2014

 La misión Swift de NASA observa megafulguraciones en una miniestrella

1/10/2014 de NASA

DG CVn, a binary consisting of two red dwarf stars shown here in an artist's rendering, unleashed a series of powerful flares seen by NASA's Swift. At its peak, the initial flare was brighter in X-rays than the combined light from both stars at all wavelengths under typical conditions.
DG CVn, una binaria compuesta por dos estrellas enanas rojas, mostrada aquí en una imagen artística, emitió una serie de potentes fulguraciones que fueron observadas por Swift de NASA. En su máximo, la fulguración inicial fue más brillante en rayos X que la luz combinada de ambas estrellas en todas las longitudes de onda bajo condiciones normales. Crédito: NASA's Goddard Space Flight Center/S. Wiessinger

El satélite Swift detectó la secuencia de fulguraciones estelares más potente, caliente y larga jamás observada  en una estrella enana roja cercana.  La explosión inicial de esta serie de explosiones de récord fue hasta 10 000 veces más potente que la fulguración solar más grande registrada.

"Solíamos pensar que los episodios de grandes fulguraciones en las enanas rojas no duraban más de un día, pero Swift detectó por lo menos siete erupciones potentes en un periodo de unas dos semanas", afirma Stephen Drake, del Goddard Space Flight Center de NASA. "Se trató de un evento muy complejo".

En el máximo, la fulguración alcanzó temperaturas de 200 millones de grados centígrados, más de 12 veces más caliente que el centro del Sol. La "superfulguración" procedió de una de las estrellas de un sistema binario conocido como DG Canum Venaticorum (DG CVn para abreviar), situado a unos 60 años-luz de distancia. Ambas estrellas son débiles enanas rojas con masas y tamaños de un tercio de los de nuestro Sol. Giran en órbita una alrededor de la otra a unas tres veces la distancia promedio entre la Tierra y el Sol, demasiado cerca para que Swift pueda determinar cuál de las dos entró en erupción.

"Este sistema ha sido poco estudiado porque no estaba en nuestra lista de estrellas capaces de producir grandes fulguraciones", afirma Rachel Osten, astrónoma del Space Telescope Science Institute. "No teníamos ni idea de que DG CVn escondiera esto".

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Revelan misterios del polvo cósmico

1/10/2014 de Argonne National Laboratory / Science

El primer análisis de polvo espacial recogido por un colector especial a bordo de la misión Stardust de NASA, enviado de regreso a la Tierra para su estudio en 2006, sugiere que estas diminutas moléculas abren la puerta al estudio de los orígenes del sistema solar y, posiblemente, del origen de la propia vida.

Es la primera vez que se han empleado fuentes de luz de sincrotrón para mirar las partículas microscópicas capturadas a lo largo del camino de un cometa. Los análisis han demostrado que el polvo, que probablemente se originó más allá de nuestro Sistema Solar, tiene una composición y estructura más complejas de lo que se había imaginado.

Los investigadores han encontrado dos grandes partículas de polvo que tienen una composición suave, parecida a la de un copo de nieve, según Andrew Westphal (Universidad de California). Los modelos de partículas de polvo interestelares habían sugerido una sola partícula densa, así que esta estructura más ligera ha sido inesperada. También contienen material cristalino llamado olivina, un mineral compuesto por magnesio, hierro y silicio, que sugiere que las partículas proceden de discos o material expulsado de otras estrellas, y que fueron modificadas en el medio interestelar.

Otras tres partículas muestran estructuras complejas y contienen compuestos de azufre, que algunos astrónomos pensaban que no podía estar presente en partículas de polvo interestelar. El estudio de otras partículas similares podría explicar esta discrepancia. "La mayor prioridad es medir la abundancia relativa de tres isótopos estables del oxigeno", comenta Westphal. El análisis de isótopos podría confirmar que el polvo se originó fuera del sistema solar, pero es un proceso que destruiría las preciosas muestras.

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Chispas eléctricas podrían alterar el suelo lunar

1/10/2014 de NASA

This illustration shows a permanently shadowed region of the moon undergoing subsurface sparking (the
Esta ilustración muestra una región de la luna que permanece siempre en sombra sufriendo chispas eléctricas subterráneas (los "rayos"), que expulsan material vaporizado (las "nubes") de la superficie. Las chispas subterráneas se producen a una profundidad de un milímetro. La imagen no esta a escala. Crédito: Andrew Jordan/UNH

La Luna parece ser un lugar tranquilo, pero modelos realizados por científicos de la Universidad de New Hampshire y NASA sugieren que, durante eones, tormentas periódicas de partículas solares energéticas pueden haber alterado de forma significativa las propiedades del suelo en los cráteres más fríos de la Luna produciendo chispas eléctricas, un descubrimiento que podría cambiar nuestras ideas sobre la evolución de las superficies planetarias en el sistema solar.

El estudio propone que las partículas de alta energía presentes en grandes tormentas solares, poco comunes, penetran en las heladas regiones polares de la luna y cargan el suelo con electricidad. Esta carga puede crear chispas, o descargas electrostáticas, y este proceso de "erosión por descargas" ha podido cambiar la propia naturaleza del suelo polar de la Luna, lo que sugiere que las regiones que permanecen siempre en sombra, y que conservan pistas sobre el pasado de nuestro sistema solar, podrían ser más activas de lo que se pensaba.

"Para entender la historia registrada dentro de estos fríos cráteres oscuros se necesita comprender cuáles son los procesos que afectan a su suelo", afirma Andrew Jordan de UNH. "Con esa finalidad, hemos construido un modelo computacional para estimar cómo las partículas de alta energía detectadas por el instrumento Cosmic Ray Telescope for the Effects of Radiation (CRaTER), a bordo de la nave Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de NASA puede crear campos eléctricos importantes en la capa superior del suelo lunar".

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¿Glaciares en el Gran Cañón de Marte?

1/10/2014 de The Geological Society of America

valles marineris
El sistema de cañones del Valles Marineris, en Marte. Crédito: NASA

Durante décadas los geólogos planetarios han especulado sobre la existencia en el pasado de glaciares en el Valles Marineris, la falla de 3000 km de longitud que es el Gran Cañón de Marte. Usando imágenes de satélite, los investigadores han identificado formaciones que podrían haber sido excavadas por glaciares en el pasado cuando fluían por los cañones. Sin embargo, estas observaciones han resultado ser muy controvertidas.

Ahora un equipo de científicos de Bryn Mawr College y de Freie Universitaet Berlin ha identificado lo que podría ser la primera evidencia relacionada con minerales de la presencia en el pasado de glaciares dentro del Valles Marineris: una capa de minerales de azufre mezclados por la mitad de los acantilados de 5 km de altura de Ius Chasma, en el extremo occidental del sistema de cañones.

El equipo, compuesto por  Selby Cull, Jenna Myers y Nina Shmorhun (Bryn Mawr College) y Patrick McGuire y Christoph Gross (Freie Universitaet Berlin), creó un mapa de la distribución del mineral jarosita a lo largo de la pared del cañón. Especulan que puede haberse formado a través de un mecanismo similar al observado en los glaciares de Svalbard en la Tierra: el azufre atmosférico queda atrapado en el hielo, es calentado por el Sol, y reacciona con el agua, produciendo minerales sulfatados ácidos, como la jarosita, en los márgenes del glaciar.

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Una misión de NASA señala el origen del "Océano de las Tormentas" de la Luna

2/10/2014 de NASA / Nature

Earth's moon as observed in visible light (left), topography (center, where red is high and blue is low), and the GRAIL gravity gradients (right). The Procellarum region is a broad region of low topography covered in dark mare basalt. The gravity gradients reveal a giant rectangular pattern of structures surrounding the region. Image Credit: NASA/GSFC/JPL/Colorado School of Mines/MIT
La Luna de la Tierra vista en luz visible (izquierda), en una representación topográfica (centro, el rojo es alto y el azul es bajo), y los gradientes de gravedad de GRAIL (derecha). La región Procellarum es una amplia zona de topografía baja cubierta por mares oscuros de basalto. Los gradientes de gravedad revelan una forma gigante rectangular de estructuras que rodean la región. Crédito: NASA/GSFC/JPL/Colorado School of Mines/MIT

Empleando datos de la misión Gravity Recovery and Interior Laboratory (GRAIL) de NASA, los científicos han solucionado un misterio lunar casi tan viejo como la propia Luna.

Las primeras teorías sugerían que el escarpado borde de una región de la superficie de la Luna conocida como Oceanus Procellarum (u Océano de las Tormentas) había sido causado por un impacto de asteroide. Si esta teoría fuese la correcta, la cuenca que formó habría sido la mayor por impacto de asteroide en la Luna. Sin embargo, los científicos que han estudiado los datos de GRAIL piensan que han encontrado evidencias de que el escarpado borde de esta región rectangular (de unos 2600 kilómetros de ancho) es en realidad resultado de la formación de antiguas fosas tectónicas.

"Interpretamos las anomalías gravitacionales descubiertas por GRAIL como parte del sistema de fontanería del magma lunar, los conductos que transportaban lava a la superficie durante las antiguas erupciones volcánicas", comenta Maria Zuber, investigadora principal de la misión GRAIL.

La superficie de la cara visible de la Luna está dominada por una única área llamada región Procellarum, que se caracteriza por tener elevaciones bajas, una composición única y numerosas llanuras volcánicas antiguas. Las  fosas se encuentran enterradas bajo llanuras volcánicas oscuras de la cara visible de la Luna, y han sido detectadas sólo gracias a los datos de gravedad proporcionados por GRAIL. Las fosas tectónicas inundadas por lava son diferentes de cualquier otra formación que podamos encontrar en la Luna y en tiempos pudieron parecerse a las zonas de fosas de la Tierra, Marte y Venus. El descubrimiento ha sido publicado en la edición de hoy de la revista Nature.

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El remolino polar de Titán es frío y tóxico

2/10/2014 de ESA / Nature

Spectral map of Titan
Mapa de Titán obtenido con el instrumento Visual and Infrared Mapping Spectrometer (VIMS) de Cassini. Los recuadros muestran imágenes en color natural (captadas también por Cassini) del vórtice polar sur, una enorme nube que gira y que fue observada por primera vez en 2012. Crédito: NASA/JPL-Caltech/ASI/University of Arizona/SSI/Leiden Observatory & SRON

La misión internacional Cassini ha revelado que una gigante nube tóxica se cierne sobre el polo sur de la mayor luna de Saturno, Titán, después de que la atmósfera se haya enfriado de un modo dramático.

Los científicos que analizan los datos de la misión encontraron que este vórtice polar gigante contiene partículas heladas de un compuesto tóxico, el cianuro de hidrógeno.

"El descubrimiento sugiere que la atmósfera del hemisferio sur de Titán se está enfriando mucho más rápido de lo que esperábamos", comenta Remco de Kok del Leiden Observatory y del  SRON Netherlands Institute for Space Research.

A diferencia de las otras lunas del Sistema Solar, Titán está envuelto por una densa atmósfera dominada por nitrógeno, con pequeñas cantidades de metano y otros gases. A una distancia del Sol casi 10 veces la de la Tierra, Titán está muy frío, lo que permite que el metano y otros hidrocarburos causen precipitaciones sobre su superficie y formen ríos y lagos. 

El vértice polar que se ha formado parece ser un efecto del cambio de estación, el paso del verano al otoño y el invierno en el hemisferio sur. Grandes cantidades de aire fueron calentadas por la luz solar durante la primavera del hemisferio norte, y fluyen hacia el hemisferio sur.

La nube se encuentra a unos 300 km por encima de la superficie de Titán, en un lugar que los científicos pensaban que era demasiado cálido para que se formasen nubes. "No esperábamos ver una nube tan masiva tan alta en la atmósfera", afirma el Dr. de Kok.

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Una visión sin precedentes de doscientas galaxias del universo local

2/10/2014 de Instituto de Astrofísica de Andalucía

Shown here are 1) broad band images (link) (center up), 2) stellar mass surface densities (upper right), 3) average stellar ages (lower right), 4) diagnostic emission lines (BPT) (lower center), 5) Halpha emission (lower left) and 6) kinematics (upper left). CALIFA data become public (DR1) and allow astronomers worldwide to shed new light on how galaxies form and evolve.
Una imagen panorámica de las propiedades de las galaxias observadas por CALIFA. Se muestran imágenes de banda ancha (centro arriba), densidades superficiales de masas estelares (arriba derecha), edades estelares promedio (abajo derecha), líneas de emisión diagnósticas (abajo centro) emisión H alfa (abajo izquierda) y cinemática (arriba izquierda). Crédito: R. García-Benito, F. Rosales-Ortega, E. Pérez, C.J. Walcher, S.F. Sánchez & the CALIFA Team

Las galaxias son el resultado de un proceso evolutivo de miles de millones de años, y su historia se halla codificada en sus distintos componentes. El proyecto CALIFA ha asumido la labor de descodificar esa historia, en una suerte de arqueología galáctica, a través de la observación en 3D de una muestra de seiscientas galaxias. Con la emisión pública de los datos correspondientes a doscientas galaxias que tendrá lugar hoy, el proyecto alcanza su ecuador con importantes resultados a sus espaldas.

El proyecto CALIFA no solo permite conocer las galaxias con un nivel de detalle hasta ahora inconcebible, sino que también aporta datos sobre la evolución de cada galaxia en el tiempo: indica cuándo y cuánto gas se convirtió en estrellas en cada etapa y cómo evolucionó cada región de la galaxia a lo largo de doce mil millones de años.

Gracias a los datos de CALIFA, los investigadores han podido extraer la historia de la evolución en masa, brillo y elementos químicos de la muestra de galaxias. Así se ha podido comprobar que las galaxias más masivas crecen más rápido que las menores, y que además lo hacen de dentro afuera, formando las regiones centrales en primer lugar.

También se han obtenido resultados sobre cómo se producen, dentro de las galaxias, los elementos químicos necesarios para la vida, o sobre los fenómenos involucrados en las colisiones galácticas. Incluso ha podido observarse directamente la última generación de estrellas que se ha formado y que aún se halla dentro de su nido de formación.

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Encuentran planetas "primos" alrededor de estrellas gemelas

2/10/2014 de Keele University

Astrónomos de Keele University han descubierto dos nuevos planetas extrasolares del tamaño de Júpiter, cada uno en órbita alrededor de una estrella en un sistema binario de estrellas.

La mayoría de los planetas extrasolares conocidos se encuentra en órbita alrededor de estrellas solitarias, como nuestro Sol. Pero muchas estrellas forman parte de un sistema binario, estrellas gemelas que se formaron a partir de la misma nube de gas. Ahora, por vez primera, se ha descubierto que dos estrellas de un sistema binario albergan ambas un exoplaneta del tipo "júpiter caliente". El descubrimiento de estos exoplanetas alrededor de las estrellas WASP-94A y WASP-94B fue realizado por un equipo de astrónomos británicos, suizos y belgas.

La existencia de enormes planetas del tamaño de Júpiter muy cerca de sus estrellas es un rompecabezas aún por resolver, ya que no pueden formarse tan cerca de la estrella porque la temperatura es demasiado alta. Deben proceder de mucho más lejos, donde la temperatura es suficientemente baja como para que los hielos se congelen en el disco protoplanetario que rodea la joven estrella, formando así el núcleo de un nuevo planeta. Algo debe entonces de hacer que el planeta se traslade a una órbita más cercana a la estrella. Un posible mecanismo para ello es la interacción con otro planeta o estrella. Encontrar dos jupiteres calientes en dos estrellas que forman una pareja binaria podría permitir estudiar los procesos que mueven los planetas hacia el interior de sus sistemas planetarios.

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Los astronautas podrían cultivar mejores lechugas en Marte que en la Luna

3/10/2014 de Inside Science

Researchers planted 4,200 seeds in soils expected to mimic those in potential greenhouses on Mars and on the moon.
Los investigadores sembraron 4200 semillas en suelos que tratan de imitar los suelos de futuros invernaderos de Marte y de la Luna. Crédito: Wieger Wamelink | http://on.fb.me/1rYkF8p

El establecimiento de colonias marcianas exigirá que los exploradores cultiven su propia comida. Nuevas investigaciones han descubierto que un suelo marciano simulado es mejor para la vida de las plantas que un suelo lunar simulado y que un suelo de la Tierra de baja calidad. Sin embargo, todavía será necesario solucionar muchos problemas antes de que los astronautas puedan recoger su primera berenjena extraterrestre.

"Este tipo de investigaciones es necesario para precisar los planes futuros de cultivo de plantas en Marte, algo que pienso que resultará muy útil si queremos colonizar o incluso sólo estar durante un corto periodo de tiempo en Marte", afirma John Kiss, biólogo de plantas de la Universidad de Mississippi, que no ha participado en la investigación. "Es difícil llevarte la comida de viaje".

Nadie ha cultivado nunca plantas en suelos marcianos o lunares, pero los científicos del proyecto Apollo frotaron y espolvorearon materiales de la Luna sobre plantas para comprobar si el suelo era tóxico. Más recientemente, un equipo ruso demostró que las caléndulas pueden crecer y florecer en un suelo lunar simulado.

Wieger Wamelink, un ecólogo del Instituto Alterra de la Universidad y Centro de Investigación de Wagenigen (Países Bajos) y sus colaboradores han empleado suelos que imitan a los extraterrestres. El suelo lunar simulado procede de un campo volcánico situado a las afueras de Flagstaff (Arizona) mientras que el suelo marciano procede de un cono de ceniza de Hawái. Ambos tiene niveles bajos de nutrientes, excepto por el hecho de que el falso suelo marciano tiene bajos niveles de carbono orgánico, que estaría completamente ausente si se tratase del suelo real. También se empleó suelo arenoso de baja calidad recogido cerca del Rhin, en Europa.

Los investigadores sembraron más de 4000 semillas de 14 plantas diferentes, tanto alimenticias como  plantas salvajes más resistentes. Comprobaron que las plantas germinaron mucho más rápido de lo esperado en las macetas marcianas y terrestres. "No esperaba que germinasen muchas plantas porque sé que estos suelos tienen una gran cantidad de metales pesados", afirmaba Wamenlik. "En el suelo marciano fueron muy bien, mucho mejor de lo que esperábamos. Fue realmente una sorpresa para nosotros".

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El flúor de la pasta de dientes se formó en las estrellas

3/10/2014 de Lund University

 The Hubble Heritage Team (AURA/STScI/NASA)
La nebulosa M57, fotografiada con el telescopio espacial Hubble. Es la envoltura expulsada por una estrella moribunda, que se convirtió en una gigante roja y posteriormente en una estrella enana blanca, en el centro. Crédito: The Hubble Heritage Team (AURA/STScI/NASA)

El flúor que se encuentra en productos como la pasta de dientes se formó hace miles de millones de años en estrellas del mismo tipo que nuestro Sol, y que ahora están muertas. Esto ha sido demostrado por astrónomos de la Universidad de Lund (Suecia) junto con colaboradores de Irlanda y USA.

El flúor puede encontrarse en productos de la vida diaria, como pasta de dientes y chicle con flúor. Sin embargo, los orígenes de este elemento químico eran en parte un misterio. Había tres teorías principales sobre cómo se crea. El descubrimiento ahora anunciado apoya la teoría de que el flúor se forma en estrellas similares al Sol pero más pesadas, hacia el final de su existencia. El Sol y los planetas de nuestro sistema solar se formaron entonces a partir del material de estas estrellas muertas.

"Así que el flúor de nuestra pasta de dientes tiene su origen en los ancestros muertos del Sol", afirma Nils Ryde, de la Universidad de Lund.

Dentro de una estrella, bajo altas temperaturas y presiones, se crean diferentes elementos químicos. El flúor se forma hacia el final de la vida de la estrella, cuando se ha expandido convirtiéndose en lo que se conoce como una gigante roja. El flúor, entonces, se desplaza hacia las partes exteriores de la estrella. Después de eso, la estrella expulsa estas regiones y forma una nebulosa planetaria. El flúor expulsado en este proceso se mezcla con el gas que rodea las estrellas, conocido como medio interestelar. Entonces se forman nuevas estrellas y planetas a partir del medio interestelar, ahora enriquecido con flúor.

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Cuatro lugares candidatos para el aterrizaje de ExoMars2018

3/10/2014 de ESA

Four possible landing sites are being considered for the ExoMars 2018 mission. The sites – Mawrth Vallis, Oxia Planum, Hypanis Vallis and Aram Dorsum – are indicated in this context map. All four are close to the equator.
Cuatro lugares de aterrizaje posibles están siendo considerados para la misión ExoMars en 2018. Su robot buscará indicios de vida marciana, pasada o presente. Los lugares -Mawrth Vallis, Oxia Planum, Hypanis Vallis y Aram Dorsum - están indicados en este mapa. Los cuatro están cerca del ecuador. Crédito: ESA/Roscosmos/LSSWG

Cuatro lugares de aterrizaje posibles están siendo considerados para la misión ExoMars en 2018. Su robot buscará indicios de vida marciana, pasada o presente.

ExoMars es una misión conjunta entre ESA y la agencia espacial de Rusia, Roscosmos. El orbitador Trace Gas Orbiter y el módulo de entrada, descenso y aterrizaje Schiaparelli, serán lanzados en enero de 2016, llegando a Marte nueve meses más tarde. El Rover y la Plataforma de Superficie partirán en mayo de 2018, tocando tierra sobre Marte en enero de 2019.

La búsqueda de un lugar de aterrizaje adecuado para la segunda misión empezó en diciembre de 2013, y cuatro lugares han sido ahora recomendados formalmente para un examen más detallado. Los sitios - Mawrth Vallis, Oxia Planum, Hypanis Vallis y Aram Dorsum – están relativamente cerca del ecuador.

"La superficie actual de Marte es un lugar hostil para los organismos vivos pero la vida primitiva podría haber tenido una oportunidad cuando el clima era más templado y húmedo, hace entre 3500 millones de años y 4 mil millones de años", comenta Jorge Vago.

"Por tanto nuestro lugar de aterrizaje debe de estar en un área con rocas antiguas donde hubo presencia abundante de agua en el pasado. Nuestro estudio inicial ha identificado claramente cuatro lugares de aterrizaje que son los mejores para los objetivos científicos de la misión".

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Los patos salvajes alzan el vuelo en el cúmulo abierto

3/10/2014 de ESO

El instrumento Wide Field Imager (WFI), instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile, ha tomado esta hermosa imagen del Cúmulo del Pato Salvaje, Messier 11 o NGC 6705. Las estrellas azules del centro de la imagen son las estrellas jóvenes y calientes que forman parte del cúmulo. Las de los alrededores, más rojas y viejas, son estrellas del fondo, más frías

El instrumento Wide Field Imager (WFI), instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile, ha tomado esta hermosa imagen del Cúmulo del Pato Salvaje, Messier 11 o NGC 6705. Las estrellas azules del centro de la imagen son las estrellas jóvenes y calientes que forman parte del cúmulo. Las de los alrededores, más rojas y viejas, son estrellas del fondo, más frías. Crédito: ESO

El instrumento Wide Field Imager, instalado en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla de ESO, en Chile, ha tomado esta hermosa imagen de uno de los cúmulos abiertos más rico en estrellas: salpicado de estrellas azules, Messier 11 también es conocido como NGC 6705 o como el Cúmulo del Pato Salvaje.

Messier 11 es un cúmulo abierto (a veces denominado cúmulo galáctico), situado a unos 6.000 años luz de distancia, en la constelación de Scutum (el escudo). El primero en descubrirlo fue el astrónomo alemán Gottfried Kirch en 1681, desde el Observatorio de Berlín, y tan solo se distinguía una mancha borrosa a través del telescopio. Fue necesario esperar hasta 1733 para que el reverendo William Derham, desde Inglaterra, lograra resolver la burbuja, distinguiendo al fin sus estrellas individuales. En 1764 Charles Messier lo añadió a su famoso catálogo.

Los cúmulos abiertos suelen encontrarse en los brazos de las galaxias espirales o en las regiones más densas de galaxias irregulares, donde la formación de estrellas es aún activa. Messier 11, que alberga a cerca de 3.000 estrellas, es uno de los cúmulos abiertos más compacto y más rico en estrellas, con un tamaño de casi 20 años luz. Los cúmulos abiertos son diferentes a los cúmulos globulares, que tienden a ser muy densos, estrechamente unidos por la gravedad, y contienen cientos de miles de estrellas muy antiguas, algunas de las cuales son casi tan antiguas como el universo mismo.

Estudiar cúmulos abiertos es una de las mejores formas de poner a prueba teorías sobre evolución estelar, ya que las estrellas se forman a partir de la misma nube inicial de gas y polvo y, por tanto, son muy parecidas unas a otras (todas tienen aproximadamente la misma edad, la misma composición química, y se encuentran a la misma distancia de la Tierra). Sin embargo, cada estrella del cúmulo tiene una masa diferente, con las estrellas más masivas evolucionando mucho más rápidamente que sus compañeras de masas inferiores, dado que gastan todo su hidrógeno mucho antes.

[Noticia completahttp://observatori.uv.es/images/stories/logos/SpaceScoop%20logo.jpg

 

Científicos resucitan antiguas proteínas para estudiar la vida primordial de la Tierra

6/10/2014 de Space Daily

A visualization of a protein's structure. Image courtesy Ken Downing, UC Berkeley and LBNL.
Una visualización de la estructura de proteínas. Crédito: Ken Downing, UC Berkeley and LBNL

Los indicios geológicos nos dicen que la Tierra antigua probablemente era muy diferente del planeta que todos reconocemos hoy. Hace miles de millones de años nuestro mundo era un lugar más inhóspito en comparación con el actual. La Tierra probablemente tuvo un clima más cálido, océanos ácidos y una atmósfera cargada de dióxido de carbono. El hecho de que el cambio climático producido por los humanos, a través de la contaminación por dióxido de carbono, esté reintroduciendo estas condiciones más cálidas y ácidas demuestra la relación entre ambas.

Más recientemente, las ciencias de la vida han empezado a respaldar esas nociones sobre la Tierra primordial. Gracias a los avances en un campo llamado paleobioquímica, los investigadores han podido, durante las últimas décadas, "resucitar" antiguas proteínas. El estudio de las propiedades de estas proteínas nos ofrece detalles de cómo fue la vida en épocas pasadas.

Los resultados hasta el momento son convincentes. Consideremos, por ejemplo, las proteínas beta-lactamasa, que evolucionaron por primera vez hace entre 2 mil millones y 3 mil millones de años. Estas antiguas proteínas permanecen de hecho más estables y funcionan mejor a temperaturas de entre 54 y 66 grados Celsius, comparadas con sus contrapartidas modernas.

"Los estudios de resurrección molecular proporcionan una nueva línea de evidencias que respaldan los modelos geológicos que sugieren que la Tierra del Precámbrico albergó un océano más caliente y ácido de que su versión moderna", afirma Eric Gaucher. "La vida primitiva se adaptó a este ambiente".

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SDO de NASA observa un filamento gigante en el Sol

6/10/2014 de NASA

A dark snaking line in the upper right of these images on Sept. 30, 2014, show a filament of solar material hovering above the sun's surface. NASA's SDO captured the images in extreme UV light – different colors represent different wavelengths of light and different temperatures of solar material. Image Credit: NASA/SDO
Una serpenteante línea oscura situada en la parte superior derecha de estas imágenes del 30 de septiembre de 2014, corresponde a un filamento de material solar flotando por encima de la superficie del Sol. SDO de NASA captó las imágenes en luz del ultravioleta lejano. Los diferentes colores representan diferentes longitudes de onda de la luz y diferentes temperaturas del material solar. Crédito: NASA/SDO

El observatorio espacial Solar Dynamics Observatory, o SDO, de NASA, que vigila el Sol 24 horas al día, ha observado un gigantesco filamento durante varios días mientras giraba con el Sol. Si lo estirásemos, el filamento cruzaría casi el Sol entero, ya que tiene unas 100 veces el tamaño de la Tierra.

SDO captó imágenes del filamento en numerosas longitudes de onda, cada una de las cuales ayuda a resaltar diferentes materiales o temperaturas del Sol. Observar cualquier estructura solar en diferentes longitudes de onda y temperaturas permite a los científicos aprender más sobre lo que causa dichas estructuras, y qué les hace explotar ocasionalmente con explosiones gigantes dirigidas al espacio.

Mire las imágenes para ver el aspecto del filamento en diferentes longitudes de onda. La imagen en tonos marrones fue obtenida combinando dos longitudes de onda correspondientes a luz del ultravioleta extremo, con longitudes de onda de 193 y 335 Angstrom. La imagen roja muestra la longitud de onda de 304 Angstrom, también de la luz del ultravioleta extremo.

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Registre su organización para participar en el concurso para nombrar exomundos 

6/10/2014 de International Astronomical Union

La IAU invita a todas las organizaciones públicas con interés en la astronomía para registrarse en el Directorio de Astronomía Mundial de la IAU, y participar en un concurso para nombrar exomundos, que les permitirá a principios de 2015 sugerir nombres para exoplanetas y sus estrellas. Por primera vez en la historia, el público podrá votar el nombre oficial de estrellas y planetas. El Directorio de Astronomía Mundial de la IAU funcionará como una plataforma permanente de la comunidad astronómica global.

La fecha límite para registrase es el 31 de diciembre de 2014. Los detalles del procediminto de registro pueden encontrarse en esta página web. Entre las organizaciones que pueden participar también se incluyen planetarios, centros de ciencia, asociaciones de astrónomos aficionados, plataformas online de astronomía, así como organizaciones sin ánimo de lucro, como institutos de educación secundaria o asociaciones culturales interesadas en astronomía.

La lista de panetas seleccionados para ser nombrados fue publicada el pasado mes de julio en el sitio web http://www.nameexoworlds.org/ . Pertenecen a 260 sistemas exoplanetarios que tienen entre uno y cinco planetas, y sus estrellas. En enero de 2015 se pedirá los registrados que voten por los 20-30 exoplanetas a los que desean nombrar, enviando dichos nombres a partir de febrero de 2015, acompañados de una detallada justificación. Los nombres han de seguir las reglas expuestas en las Normas para nombrar Exoplanetas de la IAU.

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Desarrollan un nuevo método para detectar agua en Marte

6/10/2014 de Washington State University / Nature Communications

Kellie Wall, a senior from Port Orchard, Wash., has an article in Nature Communications detailing a new method for finding water on Mars.
Kelli Wall, estudiante de último curso en Washington State University, ha publicado eun artículo en Nature Communications detallando un nuevo método para encontrar agua en Marte. Crédito: Robert Hubner, WSU Photo Services

Una estudiante de  Washington State University ha contribuido a desarrollar un nuevo método para detectar agua en Marte. Kellie Wall, de 21 años, estudió la influencia del agua en la formación de cristales en basalto, la oscura roca volcánica que cubre la mayor parte del oriente de Washington y Oregón. Luego comparó sus observaciones con las realizadas por el robot Curiosity, que se encuentra en el cráter Gale, en Marte.

Según Wall, este método podría ser útil, en principio, no sólo para el estudio de rocas en la Tierra sino también en Marte y otros planetas.

Wall y sus colaboradores han creado un método para cuantificar la textura de la roca volcánica. La roca volcánica líquida se enfría rápidamente cuando toca agua, formando principalmente cristal. Sin el agua, tarda más en enfriarse y forma cristales en una matriz (así se llama el material que rodea a otras partículas, en este caso a los cristales).

Empleando una máquina de difracción de rayos X Wall estudió muestras de rocas del noroeste de USA, Nueva Zelanda y el Monte Etna (Italia), y comparó los resultados con los de rocas analizadas por el difractómetro de rayos X de Curiosity.  "Las rocas procedentes de erupciones que entraron en contacto con agua tenían todas una cristalinidad de la matriz (contenido en cristales) tan baja como el 8 por ciento, y un 35 por ciento como mucho", comenta Wall. "Las rocas de la erupción que no interaccionaron con agua tenían cristalinidades de la matriz desde un 45 por ciento hasta casi totalmente cristalinas". "Los análisis que realizamos con las muestras de suelo de Marte caen en el rango de las erupciones de tipo magmático, que son las que no interaccionaron con agua".

El agua es un indicador del potencial para la vida microbiana en el Planeta Rojo. Aunque Wall y sus colaboradores no han encontrado indicios de ella en los dos lugares que han estudiado, su método podría hallar agua en otros sitios.

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El cohete de la nave espacial Orion de NASA, más cerca de su primer vuelo

7/10/2014 de Space Daily

The United Launch Alliance Delta IV Heavy rocket that will send NASA's Orion spacecraft on its first flight test in December was moved to its vertical launch position Oct. 1 at Space Launch Complex 37 at Cape Canaveral Air Force Station in Florida. The rocket is secured on the Elevated Platform Transporter.
El cohete Delta IV Heavy, construido por United Launch Alliance y que transportará al espacio la nave espacial Orion de NASA en su primer vuelo de prueba en diciembre, fue colocado en la posición vertical de lanzamiento el pasado 1 de octubre, en el complejo de lanzamiento espacial 37 de la Estación de las Fuerzas Aéreas en Cabo Cañaveral, Florida. Crédito: NASA/Dimitri Gerondidakis

La nueva nave espacial Orion de NASA y el cohete Delta IV Heavy, que la transportará al espacio se encuentran en sus penúltimas paradas en Florida antes de su vuelo de prueba en diciembre.

Orion fue sacada el domingo de la instalación de cargas peligrosas del centro espacial Kennedy de Florida, y el cohete Delta IV Heavy, construido por United Launch Alliance, fue llevado el martes por la noche al cercano complejo de lanzamiento espacial 37 de la Estación de las Fuerzas Aéreas de Cabo Cañaveral. El miércoles fue colocado desde la posición horizontal a la vertical de lanzamiento.

"Orion está casi completa y el cohete que la llevará al espacio se encuentra en la plataforma de lanzamiento. Estamos a 64 días del próximo paso en la exploración del espacio profundo", comenta el director de Kennedy, Bob Cabana.

Orion está lista para que le sea instalado su último componente: el sistema de abortaje del lanzamiento. Este sistema está diseñado para proteger a los astronautas si aparece un problema durante el lanzamiento, separando la nave del cohete fallido. Durante el vuelo no tripulado de diciembre se comprobará el motor de escape, que separa el sistema de abortaje de lanzamiento del módulo tripulado, tanto bajo condiciones normales de operación como de emergencia.

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El experimento XMASS no ha detectado materia oscura templada 

7/10/2014 de Kavli IPMU

Construction of XMASS-Ⅰ detector (2010/Feb./25) (C) Kamioka Observatory, ICRR(Institute for Cosmic Ray Research), The University of Tokyo
Imagen tomada durante la construcción del detector XMASS-i, el 25 de febrero de 2010. Crédito: Kamioka Observatory, ICRR(Institute for Cosmic Ray Research), The University of Tokyo

Los últimos resultados en la búsqueda de materia oscura templada con XMASS descartan la posibilidad de que toda la materia oscura del universo esté constituida por unas partículas bosónicas masivas con interacción superdébil.

Se piensa que el Universo está lleno de materia oscura, que no puede observarse con luz ordinaria. Aunque hay muchas evidencias que apoyan la existencia de la materia oscura, todavía no se ha detectado directamente y su naturaleza es desconocida.

Varios modelos teóricos han intentado explicar la naturaleza de la materia oscura. Algunos modelos extienden el llamado modelo estándar de la física de partículas, y sugieren que se trata de partículas masivas con interacción débil (WIMP de sus siglas en inglés). En las discusiones sobre la formación de las estructuras a gran escala del Universo, estas WIMP encajan en el paradigma de la materia oscura fría (CDM).

Por otro lado, algunas simulaciones basadas en el escenario CDM predicen una mayor riqueza de estructuras en el Universo a escalas galácticas que las que realmente observamos. Esto ha llevado a considerar que la materia oscura pueda estar formada por otras partículas más ligeras y con interacción aún más débil, como las super-WIMP bosónicas.

El experimento XMASS se llevó a cabo para detectar de forma directa estas super-WIMP bosónicas, especialmente en el rango de masas de entre una décima parte y un tercio de un electrón (entre 40 y 120 keV). XMASS es un detector criogénico que utiliza una tonelada de xenón líquido como material captador. Después de 165.9 días de datos no se ha observado señal alguna de super-WIMP bosónicas. Los investigadores han concluido, pues, que las super-WIMP bosónicas no constituyen toda la materia oscura del universo.

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El cometa de Rosetta pone en marcha sus chorros

7/10/2014 de JPL

An image taken by the ESA Rosetta spacecraft shows jets of dust and gas escaping from the nucleus of comet 67P/Churyumov-Gerasimenko. Image credit: ESA/Rosetta/NAVCAM
Una imagen obtenida por la nave espacial Rosetta de ESA muestra chorros de polvo y gas escapando del núcleo del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Crédito: ESA/Rosetta/NAVCAM

En un montaje de cuatro imágenes del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, tomadas el pasado 26 de septiembre por la nave espacial Rosetta de ESA, puede verse una región con chorros activos en la zona del "cuello" del cometa. Estos chorros se originan en distintos lugares concretos, y son el resultado de la sublimación de hielos y gases que escapan del interior del núcleo.

Los ángulos diferentes y el solapamiento entre las cuatro imágenes que componen el montaje se deben al efecto combinado de la rotación del cometa entre la primera y la última imagen de la secuencia (unos 10 grados en 20 minutos) y al movimiento de la nave espacial durante el mismo intervalo de tiempo.

Lanzada en marzo de 2004, Rosetta fue reactivada en enero de 2014 después de un periodo récord de hibernación de 957 días. Rosetta está compuesta por un orbitador y una sonda de aterrizaje. Sus objetivos desde que llegó al cometa Churyumov-Gerasimenko a principios de este mes son estudiar el objeto celeste de cerca con detalle sin precedentes, preparar el aterrizaje de una sonda sobre el núcleo del cometa en noviembre, y después del aterrizaje, observar los cambios en el cometa durante 2015 mientras pasa cerca del Sol.

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Un estudio de NASA descubre que la zona abisal de los océanos no se ha calentado

7/10/2014 de JPL / Nature Climate Change

Deep sea creatures, like these anemones at a hydrothermal vent, are not yet feeling the heat from global climate change. Although the top half of the ocean continues to warm, the bottom half has not increased measurably in temperature in the last decade. Image credit: NERC
Las criaturas de las profundidades del mar, como estas anémonas en una chimenea hidrotermal, todavía no sienten el calor del cambio climático global. Aunque la mitad superior del océano continúa calentándose, la mitad inferior no ha aumentado su temperatura de forma apreciable durante la última década. Crédito: NERC

Las frías aguas de las regiones profundas de los océanos de la Tierra no se han calentado de manera apreciable desde 2005, según un nuevo estudio de NASA que deja sin resolver el misterio de por qué el calentamiento global parece haberse ralentizado en años recientes.

Científicos del Jet Propulsion Laboratory de NASA analizaron datos de temperatura del océano tomados por satélite y directamente del océano, entre 2005 y 2013, y han descubierto que las regiones abisales por debajo de los 1995 metros no se han calentado de forma apreciable.

Uno de los autores del estudio, Josh Willis, de JPL, afirma que esto no pone en duda el propio cambio climático. "El nivel de los mares está aumentando todavía", hace notar Willis. "Nosotros sólo estamos intentando comprender los detalles más esenciales".

Durante el siglo XXI, los gases de efecto invernadero han seguido acumulándose en la atmósfera, al igual que lo hicieron durante el siglo XX, pero las temperaturas del aire globales en la superficie han dejado de subir parejas con los gases. La temperatura en la mitad de arriba de los océanos del mundo (por encima de los 2 km de profundidad) todavía está creciendo, pero no lo suficiente para explicar la ausencia de cambio en las temperaturas del aire.

Muchos procesos que ocurren en tierra, aire y mar han sido propuestos  para explicar qué le está ocurriendo al calor que "falta", como por ejemplo que esté alcanzando y calentando las zonas abisales del océano. "La combinación de datos de temperatura obtenidos por satélite y de forma directa nos proporciona una idea de cuánto está contribuyendo al aumento del nivel del mar el calentamiento de las regiones más profundas. La respuesta es que no mucho", comenta William Lovel, director del estudio. El estudio se basa en que el agua se expande cuando se calienta. El nivel del mar está creciendo a causa de esta expansión y por el agua añadida por la fusión de glaciares y placas de hielo. El estudio concluye que aunque la mitad superior del océano continúa calentándose, la mitad inferior no ha aumentado su temperatura de forma apreciable durante la última década.

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Crear oxígeno antes de la aparición de la vida

8/10/2014 de UC Davis / Science

UC Davis chemists have shown how ultraviolet light can split carbon dioxide to form oxygen in one step. Credit: Zhou Lu
Químicos de UC Davis han demostrado que la luz ultravioleta puede dividir el dióxido de carbono para formar oxígeno en un solo paso. Crédito: Zhou Lu

Alrededor de un quinto de la atmósfera de la Tierra es oxígeno, generado por plantas verdes como resultado de la fotosíntesis y empleado por la mayoría de los organismos vivos del planeta para mantener activo su metabolismo.

Pero antes de que aparecieran los primeros organismo fotosintetizadores, hace unos 2400 millones de años, la atmósfera probablemente contenía sobre todo dióxido de carbono, tal y como sucede hoy en día en Venus y Marte.

Durante los últimos 40 años los investigadores han pensado que debía de haber una pequeña cantidad de oxígeno en la atmósfera primitiva. Pero su origen era un misterio. El oxígeno reacciona agresivamente con otros componentes, así que no persistiría durante mucho tiempo sin la presencia de una fuente continua.

Ahora un estudiante graduado, Zhou Lu de la Universidad de California Davis, en colaboración con profesores de los departamentos de Química y de Ciencias de la Tierra y Planetarias, ha demostrado que el oxígeno puede formarse en un solo paso empleando un láser ultravioleta de alta energía para excitar el dióxido de carbono. Este mismo proceso puede darse en otras atmósferas dominadas por el dióxido de carbono, como las de Marte y Venus.

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Wiseman y Gerst completan el primer paseo espacial de la Expedición 41

8/10/2014 de NASA

Spacewalker Alexander Gerst rides the Canadarm2 to a work site on the International Space Station.
El paseante espacial Alexander Gerst subido sobre el brazo robótico canadiense Canadarm2 se dirige al punto de trabajo en la Estación Espacial Internacional. Crédito: NASA TV

Los astronautas Reid Wiseman de NASA y Alexander Gerst de la Agencia Espacial Europea (ESA) completaron el primero de tres paseos espaciales de la Expedición 41, ayer a las 20:43 (CEST). Los astronautas trabajaron fuera de la esclusa de aire Quest de la Estación Espacial Internacional durante 6 horas y 13 minutos.

El ingeniero de vuelo Barry Wilmore operó el brazo robótico canadiense, dirigió a Gerst y actuó como coordinador del paseo espacial.

El segundo paseo espacial dirigido pro USA tendrá lugar el 15 de octubre. Wilmore llevará un traje espacial estadounidense y seguirá a Wiseman fuera de la esclusa de aire Quest, para realizar una excursión de entre 6 y 12 horas. Gerst actuará como coreógrafo del paseo espacial.

El primer paseo espacial ruso de la expedición 41 está previsto para el 22 de octubre. Los cosmonautas  Alexander Samokutyaev y Max Suraev vestirán trajes espaciales rusos Orlan y saldrán al exterior por el compartimento de atraque Pirs. Quitarán un experimento y un par de antenas como parte de su programa de trabajo.

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Envía tu nombre a Marte con NASA, empezando con Orion

8/10/2014 de JPL

envía tu nombre a Marte
NASA invita al público a que envíen sus nombres para incluirlos en un microchip y mandarlos más allá de la órbita baja de la Tierra, incluyendo Marte. Crédito: NASA

NASA invita al público a enviar sus nombres en un microchip a destinos más allá de la órbita baja de la Tierra, incluyendo Marte.

Tu nombre empezará su viaje en un microchip del tamaño de diez centavos cuando la nave espacial Orion de NASA sea lanzada el 4 de diciembre en su primer vuelo, llamado Prueba 1 de Vuelo de Exploración. Después de una misión de 4.5 horas, completando dos órbitas alrededor de la Tierra para comprobar los sistemas de Orion, la nave espacial regresará a la atmósfera a una velocidad cercana a los 32 mil kilómetros por hora, y temperaturas de 2200 ºC, antes de caer sobre el océano Pacífico.

Pero el viaje de tu nombre no acaba aquí. Después de su regreso a la Tierra, los nombres volarán en los futuros viajes de exploración y misiones a Marte de NASA. 

La fecha límite para recibir una "tarjeta de embarque" personal en el vuelo de prueba de Orion es el viernes 31 de octubre. El público podrá enviar nombres después de esta fecha, que serán incluidos en futuras pruebas de vuelo y en las misiones de NASA a Marte.

Para que tu nombre vuele con Orion en diciembre, regístrate en http://go.usa.gov/vcpz .

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Virgin Galactic podría pronto comenzar sus viajes al espacio

8/10/2014 de Space Daily

SpaceShipTwo as compared to SpaceShipOne
Comparación entre SpaceShipOne (arriba) y la SpaceShipTwo (abajo). SpaceShipTwo emplea la misma tecnología básica y diseño que SpaceShipOne. Sin embargo, es el doble de larga, y transportará seis pasajeros y dos pilotos. Crédito: Virgin Galactic

El propietario de Virgin Galactic, Richard Branson, afirma que su compañía podría estar pronto lista para llevar civiles al espacio.

Branson realizó este comentario durante una retransmisión por web, celebrando el décimo aniversario de su victoria en el Premio Ansari. La legendaria nave espacial SpaceShipOne se convirtió en la primera nave espacial no operada por un gobierno que abandonó la atmósfera terrestre. El premio fue parte de la motivación, pero la SpaceShipOne, diseñada por Burt Rutan, entró en los libros de historia, además de ganar 10 millones de dólares como premio.

Rutan también diseñó el avión Voyage, el primero que dio la vuelta al mundo sin aterrizar ni repostar combustible.

Los pasajeros de los primeros viajes espaciales comerciales irán en la SpaceShipTwo, que este año ha realizado ya 31 vuelos de prueba con éxito. Los billetes no son baratos, a 250 000 dólares, pero Virgin ya ha vendido 700 para los primeros civiles que irán al espacio con una compañía privada.

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Obtienen un mapa de temperatura y vapor de agua en un exoplaneta extremo

13/10/2014 de Hubble site / Sicence Express

This is a temperature map of exoplanet WASP-43b. The gas giant planet orbits very close to its parent star with a period of 19.5 hours. Because the planet keeps one side facing its star, there are huge temperature extremes between the day and night sides. The white-colored region on the daytime side is 2,800 degrees Fahrenheit. The nighttime-side temperatures drop below 1,000 degrees Fahrenheit. This steep gradient is in stark contrast to the predominantly uniform temperatures of the solar system's giant planets. Infrared observations with the Hubble Space Telescope measured how temperatures change with both altitude and longitude on the planet
Este es un mapa de temperaturas del exoplaneta WASP-43b. El gigante de gas está en órbita muy cerca de su estrella, con un periodo de 19.5 horas. Debido a que el planeta mantiene siempre la misma cara dirigida hacia la estrella, existen variaciones extremas de temperatura entre las caras diurna y nocturna. La región pintada de blanco en la cara diurna se encuentra a 1500 ºC. Las temperaturas de la cara nocturna caen por debajo de los 540 ºC. Esta brusca variación contrasta con las temperaturas predominantemente uniformes de los planetas gigantes del Sistema Solar. Las observaciones en el infrarrojo con el telescopio espacial Hubble permitieron medir cómo varían las temperaturas tanto en altitud como en longitud sobre el planeta. Crédito:  NASA, ESA, y K. Stevenson, L. Kreidberg, y J. Bean (University of Chicago).

Un equipo de científicos ha obtenido, con el telescopio espacial Hubble de NASA/ESA, el mapa global más detallado hasta la fecha del brillo de un planeta en órbita alrededor de otras estrellas, revelando así los secretos del agua y de la temperatura del aire.

El mapa proporciona información sobre las temperaturas en diferentes capas de la atmósfera de este mundo y estudia la cantidad y distribución de vapor de agua por el planeta. Los descubrimientos nos permiten comprender la dinámica atmosférica y la formación de planetas gigantes como Júpiter. "Estas medidas abren la puerta a un nuevo tipo de planetología comparada", afirma el líder del equipo, Jacob Bean, de la Universidad de Chicago.

Las observaciones del Hubble muestran que el planeta, llamado WASP-43b no es un lugar que algún día podamos llamar hogar. Es un mundo de extremos, donde feroces vientos soplan a la velocidad del sonido desde la cara diurna, que se encuentra a 1650 grados Celsius (suficientemente caliente como para fundir el acero) hacia la cara nocturna donde las temperaturas caen por debajo de unos relativamente fríos 540 grados Celsius.

Observando la rotación del planeta, los astrónomos también pudieron medir las abundancias y temperaturas a diferentes longitudes geográficas por el planeta.

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Un hambriento agujero negro se alimenta más rápido de lo que se pensaba posible

13/10/2014 de International Centre for Radio Astronomy Research / Nature

A rendering of what P13 would look like close up. Credit: Image created by Tom Russell (ICRAR) using software created by Rob Hynes (Louisiana State University).
En esta ilustración se muestra cómo podría ser P13 visto de cerca. Crédito: Tom Russell (ICRAR) empleando software creado por Rob Hynes (Louisiana State University).

Un equipo de astrónomos ha descubierto un agujero negro que está consumiendo gas procedente de una estrella cercana 10 veces más rápido de lo que se pensaba posible. El agujero negro, conocido como P13, se encuentra a las afueras de la galaxia NGC7793, a unos 12 millones de años-luz de la Tierra, y está ingiriendo el equivalente a 100 millones de billones de perritos calientes.

El Dr. Roberto Soria, del ICRAR, cuenta que a medida que un gas se precipita hacia un agujero negro se calienta y brilla mucho. Dice que los científicos se fijaron en P13 porque era mucho más luminoso que otros agujeros negros, aunque al principio se supuso que era simplemente más grande.

"Se pensaba que la velocidad máxima a la que un agujero negro podía tragar gas y producir luz estaba estrechamente relacionada con su tamaño", comenta el Dr. Soria. Pero cuando midió, junto con sus colaboradores, la masa de P13, se dieron cuenta de que es uno de los pequeños, a pesar de ser por lo menos un millón de veces más brillante que el Sol. Fue entonces cuando se percataron de la cantidad de material que estaba consumiendo. "No hay un límite estricto, contrariamente a lo que pensábamos, y los agujeros negros puede consumir más gas y producir más luz", concluye el Dr. Soria.

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NuSTAR descubre una estrella muerta imposiblemente brillante

13/10/2014 de CalTech / Nature

This illustration depicts a pulsar pulling in material from a companion. The strong magnetic fields surrounding the pulsar funnel the infalling material onto two spots above and below the stellar core. This causes the material to heat up to extreme temperatures and release X-rays. As the star rotates, the two X-ray hot spots behave like a lamp in a lighthouse, sweeping around. - See more at: http://www.caltech.edu/content/nustar-discovers-impossibly-bright-dead-star#sthash.91TjeUxm.dpuf

Esta ilustración muestra un púlsar captando material de una estrella compañera. Los potentes campos magnéticos que rodean al púlsar concentran el gas que cae en dos regiones por encima y por debajo del núcleo estelar. Esto hace que el material se caliente, alcanzando temperaturas extremas, y que emita rayos X. Mientras la estrella girar las dos zonas calientes de rayos X se comportan como la lámpara de un faro, emitiendo destellos en todas direcciones. Crédito: NASA/JPL-Caltech

Un equipo de astrónomos, dirigido por Fiona Harrison de CalTech, ha descubierto con datos del telescopio Nuclear Spectroscopic Telescope Array (NuSTAR) una estrella pulsante muerta que emite energía como la de diez millones de soles. El objeto, que se pensaba que era un agujero negro debido a su potencia, es en realidad un púlsar, los restos increíblemente densos de una estrella que gira.

"Este pequeño resto estelar compacto es una verdadera central de energía. Nunca había visto nada igual", comenta Harrison, investigadora principal de NuSTAR. "Todos pensábamos que un objeto con tanta energía tendría que ser un agujero negro".

Dom Walton, postdoc en CalTech, que trabaja con los datos de NuSTAR, afirma que con esta energía  extrema, este púlsar gana el primer premio en la categoría de rareza. Los púlsares tienen, típicamente, entre una y dos veces la masa del sol. Este nuevo púlsar presumiblemente cae dentro del mismo rango pero brilla unas 100 veces más de lo que la teoría dice que debería de brillar con esa masa.

"Nunca hemos visto un púlsar que fuese tan brillante ni de lejos", afirma walton. "Honestamente, no sabemos cómo es así, y los teóricos tendrán que pensar sobre ello durante mucho tiempo". Además de ser raro, el nuevo descubrimiento ayudará a los científicos a comprender mejor una clase de fuentes de rayos X muy brillantes, llamadas fuentes ultraluminosas de rayos X (ULX, de sus siglas en inglés).

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Radiotelescopios desvelan el misterio de los rayos gamma emitidos por una explosión de nova

13/10/2014 de National Radio Astronomy Oservatory / Nature

A nova does not explode like an expanding ball, but instead throws out gas in different directions at different times and different speeds.
Ilustración de la compleja explosión y  los choques en el gas que se producen en la nova V959 Mon. Una nova no explota como una bola que se infla, sino que expulsa gas en diferentes direcciones en momentos distintos y a diferentes velocidades. Cuando este gas choca produce ondas de choque y fotones de rayos gamma de alta energía. Crédito: Bill Saxton, NRAO/AUI/NSF

Las imágenes altamente detalladas tomadas con un radiotelescopio han mostrado los lugares desde donde una explosión estelar llamada nova emitió rayos gamma, la forma más energética de ondas electromagnéticas. El descubrimiento revela un mecanismo que probablemente es responsable de las emisiones de rayos gamma, que han asombrado a los astrónomos cuando las observaron por primera vez en 2012.

"No sólo descubrimos de dónde procedían los rayos gamma, sino que también conseguimos observar un fenómeno antes no detectado, que puede ser común en otras explosiones de nova",  afirmó Laura Chomiuk, de Michigan State University.

Una nova se produce cuando una densa estrella enana blanca acapara material procedente de una estrella compañera, produciendo una explosión termonuclear que expulsa material al espacio. Los astrónomos no esperaban que este fenómeno produjera rayos gamma. Sin embargo, en junio de 2012, la nave espacial Fermi de NASA detectó rayos gamma procedentes de una nova llamada V959 Mon, a unos 6500 años-luz de la Tierra.

Observaciones posteriores con las redes de radiotelescopios Very Long Baseline Array (VLBA) y el European VLBI revelaron dos lugares diferentes que emitían ondas de radio. Estas regiones se alejaban una de la otra. 

Los investigadores piensan que, en un primer momento, la enana blanca y su compañera pierden parte de su energía orbital en la expulsión de material, haciendo que éste se aleje con mayor rapidez en el plano de su órbita. Más tarde, la enana blanca expulsa un viento de partículas más rápido que se desplaza principalmente a lo largo de los polos del plano orbital. Cuando estos flujos polares más rápidos chocan contra el material que se mueve más despacio, la onda de choque acelera partículas hasta las velocidades necesarias para producir los rayos gamma y las zonas de emisión de ondas de radio.

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Hay la mitad de materia oscura en nuestra Galaxia de lo que se pensaba

14/10/2014 de International Centre for Radio Astronomy Research (ICRAR)

Artist’s impression of the Milky Way and its dark matter halo (shown in blue, but in reality invisible).  Credit: ESO/L. Calçada, there is also an animated version and higher resolution versions.
Impresión artística de la Via Láctea y su halo de materia oscura (mostrada en azul, aunque en realidad es invisible). Crédito: ESO/L. Calçada

Una nueva medida del contenido de materia oscura en la Vía Láctea ha revelado que sólo hay la mitad de esta misteriosa sustancia de lo que se pensaba anteriormente.

Un equipo de astrónomos australianos ha empleado un método desarrollado hace casi cien años para descubrir que en nuestra Galaxia hay una cantidad de materia oscura equivalente a 800 000 000 000 ( 8 x 1011) veces la masa de nuestro Sol. Estudiaron el borde de la Vía Láctea, observando de cerca, por primera vez, los bordes de la Galaxia, a unos 5 millones de billones de kilómetros de la Tierra.

El Dr. Prajwal Kafle, de la Universidad de Australia Occidental, pudo medir la cantidad de materia oscura en la Vía Láctea estudiando la velocidad de las estrellas en toda la Galaxia, incluyendo los bordes, que nunca antes habían sido estudiados con detalle. Para ello empleó una robusta técnica desarrollada por el astrónomo británico James Jeans en 1915, décadas antes del descubrimiento de la materia oscura.

Esta medida ayuda a resolver un misterio que ha estado persiguiendo a los teóricos durante casi dos décadas. "La teoría actual de formación y evolución de la galaxia, llamada teoría de la materia oscura fría con lambda, predice que debería de haber un puñado de grandes galaxias satélite alrededor de la Vía Láctea que serían observables a simple vista, pero no es eso lo que vemos", comentó el Dr.  Kafle. "Cuando se utiliza la cantidad de materia oscura que hemos medido nosotros, entonces la teoría de la materia oscura predice que sólo debería de haber tres galaxias satélite ahí afuera, que son exactamente las que vemos: la Gran Nube de Magallanes, la Pequeña Nube de Magallanes y la galaxia enana de Sagitario".

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NASA descubre indicios por todas partes de vulcanismo lunar joven

14/10/2014 de NASA / Nature Geoscience

The feature called Maskelyne is one of many newly discovered young volcanic deposits on the Moon. Called irregular mare patches, these areas are thought to be remnants of small basaltic eruptions that occurred much later than the commonly accepted end of lunar volcanism, 1 to 1.5 billion years ago. Image Credit: NASA/GSFC/Arizona State University
La formación llamada Maskelyne es uno de los muchos depósitos volcánicos jóvenes descubiertos en la Luna. Estas regiones se piensa que son restos de pequeñas erupciones basálticas que tuvieron lugar mucho después de la época considerada habitualmente como el final del vulcanismo lunar, hace 1500 millones de años. Crédito: NASA/GSFC/Arizona State University

La nave espacial Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de NASA ha proporcionado a los investigadores evidencias de que la actividad volcánica en la Luna se fue deteniendo gradualmente y no bruscamente, hace mil millones de años.

Varios depósitos de rocas observados por LRO se estima que tienen menos de 100 millones de años de edad. Este periodo de tiempo corresponde al Cretácico en la Tierra, en el apogeo de los dinosaurios. Algunas áreas podrían tener menos de 50 millones de años. Los detalles de este estudio han sido publicados en la revista Nature Geoscience. "Este descubrimiento es el tipo de ciencia que hará literalmente que los geólogos reescriban los libros de texto sobre la Luna", afirma John Keller, científico principal del proyecto LRO.

Los depósitos están esparcidos por las oscuras llanuras volcánicas de la Luna, y están caracterizados por la presencia de una mezcla de montículos suaves, redondeados y poco profundos junto a retazos de terreno escarpado. 

El alto número de este tipo de formaciones y su amplia distribución por toda la Luna sugiere que la última fase de la actividad volcánica  no fue una anomalía, sino que constituyó una parte importante de la historia geológica de la Luna. El número y tamaño de los cráteres dentro de estas áreas indican que los depósitos son relativamente recientes. Basándose en una técnica que relaciona estas medidas de cráteres con las edades de las muestras tomadas por las misiones Apollo y Luna, tres de estas formaciones se piensa que tienen menos de 100 millones de años, e incluso menos de 50 millones en el caso de la formación llamada Ina, descubierta por los astronautas de la misión Apollo XV. 

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Dentro de la Vía Láctea

14/10/2014 de UC Santa Barbara

This composite of Sagittarius A-Star combines radio images from the NRAO Very Large Array (green), BIMA (red) and the NASA Spitzer Space Telescope (blue).  Photo Credit: Image courtesy of NRAO/AUI - See more at: http://www.news.ucsb.edu/2014/014446/inside-milky-way#sthash.A6sEIqtf.dpuf

Esta imagen de Sagittarius A* combina imágenes en radio de la red de radiotelescopios Very Large Array de NRAO (en verde), BIMA en rojo y el telescopio Spitzer de NASA (azul). Crédito: NRAO/AUI

¿Está la materia precipitándose al interior del agujero negro masivo del centro de nuestra Galaxia o está siendo expulsada de él? Nadie lo sabe con seguridad, pero un astrofísico de UC Santa Barbara está buscando la respuesta. Carl Gwinn y sus colaboradores han analizado imágenes tomadas por la nave espacial rusa RadioAstron. 

El masivo agujero negro central de nuestra Galaxia, Sagittarius A*, que contiene una masa equivalente a la de 4 millones de soles, no emite radiación pero es visible por el gas que tiene a su alrededor. El gas sufre los efectos del poderoso campo gravitatorio del agujero negro. Las longitudes de onda de la luz emitida desde Sagittarius A* son dispersadas por el gas interestelar a lo largo de la visual, del mismo modo en que la niebla dispersa la luz en la Tierra.

Gwinn y sus colaboradores encontraron que las imágenes tomadas por RadioAstron contenían pequeñas manchas. "Me sorprendió mucho que la dispersión produjera imágenes con manchas sobre la imagen global uniforme", explicó Gwinn. "Las llamamos subestructuras. Algunas teorías habían predicho efectos similares, y una observación muy controvertida de los años 70 ya había indicado su presencia".

"La teoría y las observaciones nos permiten afirmar cosas sobre el gas interestelar responsable de la dispersión, y sobre la región de emisión de radiación alrededor del agujero negro" , comenta Michael Johnson. "Resulta que el tamaño de la región de emisión es sólo de 20 veces el diámetro del horizonte de sucesos visto desde la Tierra. Con más observaciones podremos empezar a comprender el comportamiento en este ambiente extremo". El horizonte de sucesos es la distancia al agujero negro por debajo de la cual nada escapa de su atracción gravitatoria, ni siquiera la luz.

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Galaxias que forman estrellas y pierden radiación ayudan a comprender mejor el universo

14/10/2014 de Johns Hopkins University / Science

Concentrándose en las grandes galaxias que están formando estrellas en el universo, investigadores de Johns Hopkins University han sido capaces de medir pérdidas de radiación, con el objetivo de comprender mejor cómo evolucionó el universo y se formaron las primeras estrellas.

Los investigadores, dirigidos por la investigadora Sanchayeeta Borthakur, de la Krieger School of Arts and Sciences, emplearon unas medidas de pérdida de radiación para identificar las galaxias ideales con formación de estrellas que albergasen agujeros en su cubierta de gas frío. El estudio de la radiación que rezuma a través de estos agujeros ha sido una pesadilla para los científicos durante años. 

"Las regiones de formación de estrellas de las galaxias están cubiertas por gases fríos, de modo que la radiación de las estrellas no puede salir. Si podemos descubrir cómo escapa la radiación de la galaxia, podremos conocer los mecanismos que ionizaron el Universo", comenta Borthakur.

Empleando el espectrógrafo Cosmic Origin Spectrograph del telescopio espacial Hubble los investigadores encontraron una galaxia adecuada para este tipo de estudio. En ella hay presente una combinación de vientos estelares inusualmente potentes, intensa radiación y una alta tasa de formación de estrellas en la galaxia.

Esto demuestra que la pérdida de radiación es un indicador adecuado para identificar este tipo de galaxias.

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Autorretrato de la misión Rosetta a 16 km

15/10/2014 de ESA

Rosetta mission selfie a distance of about 16 km from the surface of 67P/C-G. Credits: ESA/Rosetta/Philae/CIVA
Autorretrato de la misión Rosetta a una distancia de 16 km de la superficie del cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko. Crédito: ESA/Rosetta/Philae/CIVA

Empleando la cámara CIVA de la sonda de aterrizaje Philae de Rosetta, la nave espacial se ha tomado un autorretrato ('selfie') en el cometa 67P/Churyumov–Gerasimenko desde una distancia de unos 16 km a la superficie del cometa. La imagen fue captada el 7 de octubre y muestra un lado de la nave espacial Rosetta y uno de sus paneles solares de 14 m de longitud, con el cometa al fondo emitiendo chorros de material.

Para obtener esta imagen final se combinaron dos exposiciones con diferentes tiempos de exposición para poder destacar los detalles débiles en esta escena de alto contraste luminoso. La región activa del 'cuello' del cometa es así claramente visible, con flujos de polvo y gas alejándose de la superficie.

Este autorretrato del 7 de octubre es la última imagen que tomará Philae antes de separarse de Rosetta el 12 de noviembre. La próxima imagen de CIVA será tomada poco después de la separación, cuando la sonda de aterrizaje mire atrás hacia el orbitador como despedida final. Mientras el instrumento ROLIS de la sonda tome imágenes de la fase de descenso, CIVA obtendrá una imagen panorámica del lugar de aterrizaje, incluyendo una parte en estéreo, una vez haya alcanzado con éxito la superficie del cometa. Las imágenes proporcionarán importante información in situ sobre esta región en particular del cometa, proporcionando datos que complementarán los tomados en el cometa entero por el orbitador Rosetta ahora y durante 2015, a medida que el cometa vaya aumentando su actividad.

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Misión de NASA envía su primera imagen de la alta atmósfera marciana

15/10/2014 de JPL

Three views of an escaping atmosphere, obtained by MAVEN's Imaging Ultraviolet Spectrograph, are shown here. By observing all of the products of water and carbon dioxide breakdown, MAVEN's remote sensing team can characterize the processes that drive atmospheric loss on Mars. These processes may have transformed the planet from an early Earthlike climate to the cold and dry climate of today.
Tres imágenes de una atmósfera que escapa, obtenidas con el instrumento Imaging Ultraviolet Spectrograph, de MAVEN. Observando los productos resultantes de la destrucción del agua y del dióxido de carbono, el equipo de sensores remotos de MAVEN puede estudiar los procesos que producen la pérdida de atmósfera en Marte. Estos procesos pueden haber transformado el planeta de un clima similar al de la Tierra en el clima frío y seco de hoy en día. Crédito: NASA/Univ. of Colorado

La nave espacial Mars Atmosphere and Volatile Evolution (MAVEN) de NASA ha proporcionado a los científicos su primer vistazo a una tormenta de partículas solares de alta energía en Marte, obteniendo imágenes sin precedente en el ultravioleta de las tenues coronas de oxígeno, hidrógeno y carbono que rodean al Planeta Rojo, y proporcionando un mapa global del ozono altamente variable que hay en la atmósfera por debajo de las coronas.

"Todos los instrumentos están mostrando datos de calidad superior a la anticipada para esta fase inicial de la misión", afirma Bruce Jakosky, investigador principal de MAVEN. "Todos los instrumentos han sido puestos en marcha ya, aunque no todos completamente comprobados, y están funcionando normalmente. Está resultando ser una nave sencilla de manejar, al menos hasta ahora. Parece que realmente tenemos por delante una emocionante misión científica".

Las partículas solares de alta energía son flujos de partículas de alta velocidad expulsadas del Sol durante periodos explosivos de actividad solar, como fulguraciones o expulsiones de materia de la corona. Alrededor de la Tierra, estas partículas pueden dañar la sensible electrónica de los satélites. En Marte se piensa que son un posible mecanismo que contribuye a la pérdida de atmósfera.

Las coronas de hidrógeno y oxígeno de Marte son el tenue borde superior de la alta atmósfera del planeta, donde ésta entra en contacto con el espacio. En esta región, los átomos que en el pasado formaron parte de moléculas de dióxido de carbono y de agua, cerca de la superficie, pueden escapar al espacio. Estas moléculas controlan el clima, así que seguirlas nos permite comprender la historia de Marte durante los últimos cuatro mil millones de años y estudiar el paso de un clima templado y húmedo al clima frío y seco de hoy en día. MAVEN observó los bordes de la atmósfera marciana empleando el instrumento  Imaging Ultraviolet Spectrograph, que es sensible a la luz reflejada por estos átomos.

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Descubren los meteoritos de Benešov 20 años después del avistamiento del bólido

15/10/2014 de Astronomy and Astrophysics

First three Benešov meteorites found in April 2011, with metal detectors. From left to right: H5 chondrite of 1.56 g, LL3.5 chondrite of 7.72 g with achondrite clast, and LL3.5 chondrite of 1.99 g [2].
Los primeros tres meteoritos Benešov encontrados en abril de 2011 con detectores de metales. De izquierda a derecha tenemos una condrita de tipo H5 y 1.56 g de peso, una condrita de tipo LL3.5 de 7.72 g de peso con incrustaciones de acondritas, y una condrita de tipo LL3.5 de 1.99 g de peso. Crédito: P. Spurný, J. Haloda, J. Borovička, L. Shrbený, y P. Halodová.

Astronomy and Astrophysics publica el espectacular descubrimiento de fragmentos de un meteorito 20 años después de que el correspondiente bólido fuera visto en los cielos de la República Checa. Este descubrimiento ha sido posible gracias al reanálisis de la trayectoria, que desplazó la línea de impacto en 330 metros. Es interesante notar que los meteoritos encontrados en el suelo son de tipos diferentes, apuntando a que proceden de un asteroide de composición heterogénea.

La colisión de meteoroides del tamaño de metros contra la atmósfera de la Tierra es relativamente rara, ocurriendo sólo unas 40 veces al año. Producen eventos muy espectaculares, conocidos como superbólidos. Uno de los mejor estudiados es el llamado bólido de  Benešov, que se produjo el 7 de mayo de 1991 a las  23h 03m 46s UT sobre la República Checa. Fue registrado durante una serie de observaciones fotográficas sistemáticas de la Red de Bólidos Europea y ciertamente acabó con la caída de múltiples meteoritos, pero ninguno fue encontrado en las semanas y años posteriores a la caída, a pesar de numerosas búsquedas.

En febrero de 2011, casi 20 años después del suceso, P. Spurný y sus colaboradores midieron los registros de nuevo y analizaron los datos con métodos mejorados. Los resultados les mostraron una nueva imagen del suceso, incluyendo una trayectoria en la atmósfera diferente y un nuevo lugar de impacto. Ello les permitió recuperar los meteoritos  Benešov exactamente en la nueva zona predicha. Se trata de la primera vez que se encuentran meteoritos tanto tiempo después de la observación del bólido.

El equipo encontró cuatro meteoritos altamente erosionados, con una masa total de 12 gramos. Estos cuatro meteoritos, curiosamente, pertenecen a tres tipos mineralógicos diferentes, lo significa que el meteoroide Benešov era heterogéneo y contenía por lo menos tres tipos diferentes de material. Tras otro evento similar, el de Almahata Sitta, éste es el segundo caso en el que se encuentra una composición heterogénea. Ello apunta a la posibilidad de que una fracción importante de todos los asteroides sean heterogéneos y resultaran muy reprocesados por colisiones con otros asteroides del Cinturón Principal de asteroides, situado entre las órbitas de Marte y Júpiter.

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El proyecto Mars One, ¿acabado?

15/10/2014 de Massachusetts Institute of Technology

The non-profit company Mars One plans to establish the first human settlement on Mars by 2025. Pictured is an artist's rendering of a series of habitats. Solar panels (in the foreground), would supply the colony's electricity, while a system to extract water from the soil (in the background) would supply drinking water.

La compañía sin ánimo de lucro Mars One planea establecer el primer asentamiento humano en Marte en 2025. En esta ilustración artística se muestra una serie de hábitats. Los paneles solares (delante) proporcionarían electricidad a la colonia, mientras que un sistema de extracción de agua del suelo (al fondo) proporcionaría el agua para beber. Crédito: Bryan Versteeg/Mars One

En 2012, el proyecto "Mars One", dirigido por una organización sin ánimo de lucro holandesa, anunció planes para establecer la primera colonia humana sobre el Planeta Rojo en 2015. La misión enviará inicialmente cuatro astronautas en un viaje de sólo ida a Marte, donde pasarán el resto de sus vidas construyendo el primer asentamiento humano permanente.

Pero los ingenieros del MIT piensan que el proyecto debería de, por lo menos, reconsiderar si la misión es técnicamente factible. Los investigadores del MIT han desarrollado una herramienta de análisis detallado del asentamiento para comprobar las posibilidades de la misión Mars One, y han encontrado que serán necesarias tecnologías nuevas para mantener humanos vivos en Marte.

Por ejemplo, si toda la comida se obtiene a partir de cosechas cultivadas localmente, tal como propone Mars One, la vegetación produciría niveles peligrosos de oxígeno, que causarían una serie de reacciones que al final harían que los habitantes humanos se ahogasen. Para evitar esto, habría que incluir un sistema para eliminar el exceso de oxígeno, una tecnología que no ha sido todavía desarrollada para su uso en el espacio.

La sonda Phoenix descubrió indicios de hielo sobre la superficie marciana en 2008, sugiriendo que los futuros colonos podrían fundir hielo para obtener agua para beber, otro de los objetivos de Mars One. Pero según el análisis del MIT, las tecnologías actuales diseñadas para obtener agua del suelo aún no están listas para ser usadas, particularmente en el espacio.

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Los secretos de la construcción de una metrópoli galáctica

16/10/2014 de ESO

Esta impresión artística representa la formación de un cúmulo de galaxias en el universo temprano. Las galaxias están formando nuevas estrellas de forma muy activa e interactúan unas con otras. Esta escena se asemeja mucho a la Galaxia Telaraña (formalmente conocida como MRC 1138-262) y sus alrededores, uno de los protocúmulos que se ha estudiado con mayor detalle.
Esta impresión artística representa la formación de un cúmulo de galaxias en el universo temprano. Las galaxias están formando nuevas estrellas de forma muy activa e interactúan unas con otras. Esta escena se asemeja mucho a la Galaxia Telaraña (formalmente conocida como MRC 1138-262) y sus alrededores, uno de los protocúmulos que se ha estudiado con mayor detalle. Crédito: ESO/M. Kornmesser

Un equipo de astrónomos ha utilizado el telescopio APEX para sondear un inmenso cúmulo de galaxias que se está formando en el universo primitivo, revelando que, gran parte de la formación de estrellas que está teniendo lugar, no sólo está oculta por el polvo, sino que se está desarrollando en lugares inesperados. Es la primera vez que se ha podido llevar a cabo un censo completo de la formación estelar en un objeto de este tipo.

Los cúmulos de galaxias son los objetos más grandes del universo que se mantienen unidos por la gravedad, pero aún no comprendemos bien cómo se forman. Hace más de veinte años que los investigadores estudian la Galaxia Telaraña (conocida como MRC 1138-262) y sus alrededores, utilizando tanto telescopios de ESO como de otras instituciones. Se cree que es uno de los mejores ejemplos de un protocúmulo en pleno proceso de unión, un evento que observamos tal y como ocurría hace más de diez mil millones de años.

Pero Helmut Dannerbauer (Universidad de Viena, Austria) y su equipo sospechaban que a esta historia le faltaban muchas piezas. Querían estudiar el lado oscuro de la formación estelar y averiguar cuántas de las estrellas que se estaban formando en el cúmulo de la Galaxia Telaraña estaban ocultas a nuestra vista, detrás del polvo.

El equipo utilizó la cámara LABOCA, instalada en el telescopio APEX, en Chile, para observar este cúmulo de la Telaraña, durante cuarenta horas, en longitudes de onda milimétricas (longitudes de onda de la luz lo suficientemente largas como para mirar a través de la mayoría de las gruesas nubes de polvo). LABOCA tiene un amplio campo de visión y es el instrumento perfecto para este sondeo.

Las observaciones de APEX revelaron que, comparado con el cielo circundante, se habían detectado cuatro veces más fuentes en la zona de la Telaraña. Y cotejando cuidadosamente los nuevos datos con las observaciones complementarias realizadas en diferentes longitudes de onda, pudieron confirmar que muchas de estas fuentes se encontraban a la misma distancia que el propio cúmulo de galaxias, por lo que debía tratarse de partes del cúmulo en formación.

Pero, mientras observaban el lugar en el que habían descubierto este foco de nacimiento de estrellas, se llevaron otra sorpresa. Esperaban encontrar esta región de formación estelar en los grandes filamentos que conectan las galaxias. En cambio, la encontraron concentrada en su mayor parte en una sola región, y esa región ni siquiera se encuentra centrada en la Galaxia Telaraña, que sí está en el centro del protocúmulo.

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ESA confirma el lugar primario de aterrizaje para la sonda de Rosetta

16/10/2014 de ESA

Close-up of the region containing Philae’s primary landing site J, which is located on the ‘head’ of Comet 67P/Churyumov–Gerasimenko. The mosaic comprises two images taken by Rosetta’s OSIRIS narrow-angle camera on 14 September 2014 from a distance of about 30 km. The image scale is 0.5 m/pixel.
Imagen de cerca de la región donde se encuentra la Posición J, el punto primario de aterrizaje de Philae, situado en la "cabeza" del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. El mosaico consiste en dos imágenes tomadas por la cámara OSIRIS de Rosetta el 14 de septiembre de 2014, desde una distancia de unos 30 km. La escala de la imagen es de 0.5 m por pixel. Crédito: ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DASP/IDA

ESA ha dado luz verde para que la misión Rosetta envíe su sonda Philae al lugar de aterrizaje primario en el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, el 12 de noviembre, en el primer intento de la historia de aterrizaje suave sobre un cometa.

El lugar de aterrizaje de Philae, actualmente conocido como Posición J y situado en el más pequeño de los dos 'lóbulos' del cometa, fue confirmado el pasado 14 de octubre después de una revisión completa.

Desde su llegada, la misión ha realizado una exploración y análisis científico sin precedentes del cometa,  resto de las primeras épocas de la historia de 4600 millones de años del Sistema Solar.

Al mismo tiempo, Rosetta se ha ido acercando al cometa: empezando desde 100 km el 6 de agosto, y ahora a tan solo 10 km desde el centro del cuerpo cometario, de 4 km de tamaño. Esto ha permitido tomar una imagen más detallada de los lugares de aterrizaje primario y secundario, y así completar el estudio de riesgos, incluyendo un detallado censo de las rocas.

Rosetta soltará Philae a las 08:35 GMT/09:35 CET del 12 de noviembre desde una distancia aproximada de 22.5 km del centro del cometa. El aterrizaje se producirá unas siete horas más tarde, a las 15:30 GMT/16:30 CET.

Como el tiempo de viaje de las señales entre Rosetta y la Tierra el 12 de noviembre será de 28 minutos y 20 segundos, la confirmación de la separación llegará a las estaciones de la Tierra a las  09:03 GMT/10:03 CET y la del aterrizaje a las 16:00 GMT/17:00 CET.

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Detectan un lejano planeta similar a Urano

16/10/2014 de The Ohio State University

Los astrónomos han descubierto cientos de planetas en la Vía Láctea, incluyendo planetas rocosos similares a la Tierra y planetas de gas parecidos a Júpiter. Pero existe un tercer tipo de planeta en nuestro Sistema Solar - parte de gas, parte de hielo - y ésta es la primera vez que alguien ha observado un gemelo de nuestros planetas llamados "gigantes de hielo", Urano y Neptuno.

Aunque Urano y Neptuno están compuestos en su mayor parte por hidrógeno y helio, también contienen cantidades importantes de hielo de metano, lo que les da su color azulado. Dado que el planeta recién descubierto está tan lejos (a 25 000 años-luz de distancia), los astrónomos no pueden afirmar nada acerca de su composición. Pero la distancia a su estrella sugiere que se trata de un gigante de hielo, y como su órbita se parece a la de Urano, los astrónomos lo consideran un análogo de Urano.

El planeta recién descubierto lleva una existencia turbulenta: está en órbita alrededor de una estrella que pertenece a un sistema binario de estrellas, en el que la otra estrella está lo suficientemente cerca como para perturbar la órbita del planeta. 

"Nadie sabe seguro por qué Urano y Neptuno están situados en las afueras de nuestro Sistema Solar, a pesar de que nuestros modelos sugieren que deberían de haberse formado más cerca del Sol" comenta Andrew Gould. "Una idea es que se formaron de hecho mucho más cerca, pero fueron empujados por Júpiter y Saturno y lanzados más hacia afuera". "Puede que la existencia de este planeta parecido a Urano esté conectado con inferencias de la segunda estrella", continua. "Puede que se necesite algún tipo de perturbación para crear planetas como Urano y Neptuno".

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MESSENGER proporciona las primeras imágenes en el óptico de hielo cerca del polo norte de Mercurio

16/10/2014 de Johns Hopkins Applied Physics Laboratory

Kandinsky crater is located near Mercury's north pole and shows evidence for hosting water ice. The floor of Kandinsky is in permanent shadow and never receives direct sunlight, keeping it very cold. However, by using sunlight scattered off the crater's walls and the WAC broadband clear filter, MDIS was able to capture this image that reveals the details of the shadowed surface! The WAC broadband image is shown on the left, outlined in yellow and overlain on an MDIS polar mosaic. The view on the right shows the same image but with the brightness and contrast stretched to show the details of the crater's shadowed floor. Read more about the recently published study using this image and others in this news story.
El cráter Kandinsky está cerca del polo norte de Mercurio y muestra indicios de la presencia de hielo de agua en su interior. El fondo de Kandinsky se encuentra en sombra permanente y nunca recibe luz directa del sol (imagen de la izquierda). Sin embargo, empleando la luz solar dispersada por las paredes del cráter y el filtro transparente de banda ancha WAC, la cámara MDIS de MESSENGER obtuvo esta imagen que revela los detalles de la superficie que está en sombra (imagen de la derecha). Crédito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington

La nave espacial MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry, and Ranging (MESSENGER) de NASA ha tomado las primeras imágenes de hielo y otros materiales volátiles congelados dentro de cráteres en sombra permanente cerca del polo norte de Mercurio. Las imágenes no sólo revelan la morfología de los volátiles congelados, sino que también proporcionan datos sobre cuándo quedaron atrapados estos hielos y cómo evolucionaron.

Hace dos décadas, imágenes tomadas con radares desde la Tierra revelaron la presencia de depósitos polares, que se supuso que estaban compuestos por hielo de agua. Dicha hipótesis fue confirmada más tarde por MESSENGER a través de una combinación de espectrometría de neutrones, modelización térmica y reflectometría infrarroja. "Pero junto con la confirmación de esta idea inicial, ver los depósitos nos enseña mucho más todavía", afirma la directora del trabajo, Nancy Chabot.

Los investigadores comenzaron estudiando el cráter Prokofiev, el mayor de la región polar norte de Mercurio que se sabía que alberga material que se ve brillante en las imágenes de radar. "Estas imágenes muestran extensas regiones con propiedades reflectantes características", afirma Chabot. "Un lugar donde se pensaba que había una gran superficie de hielo de agua muestra una textura con cráteres, indicando que el hielo se instaló allí más recientemente que los cráteres que tiene debajo".

En otras áreas el hielo de agua está también presente, "pero se encuentra cubierto por una delgada capa de material oscuro formada por compuestos congelados ricos en materiales orgánicos. En las imágenes de dichas áreas, los depósitos oscuros muestran límites definidos. "Ese resultado fue un poco sorprendente, pues los límites definidos indican que los depósitos de volátiles en los polos de Mercurio son geológicamente jóvenes, comparados con la escala de tiempos necesaria para que los bordes se difuminen por impactos" comenta Chabot.

En general, las imágenes indican que los depósitos polares de Mercurio fueron transportados al planeta recientemente o son repuestos regularmente en la superficie a través de algún mecanismo que aún está en marcha.

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Encuentran la galaxia más lejana usando una lupa cósmica

17/10/2014 de Hubble site

The heart of the mammoth galaxy cluster Abell 2744, also known as Pandora's Cluster, is shown in this Hubble Space Telescope image. The cluster is so massive that its powerful gravity bends the light from galaxies far behind it, making background objects appear larger and brighter in a phenomenon called gravitational lensing. These powerful lenses allow astronomers to find many dim, distant structures that otherwise might be too faint to see.  The small white boxes, labeled
Esta imagen tomada con el telescopio espacial Hubble muestra la parte central del enorme cúmulo de galaxias Abell 2744, también conocido como Cúmulo de Pandora. Es tan masivo que distorsiona la luz procedente de las galaxias que se encuentran por detrás de él, haciendo que se vean más brillantes y grandes de lo que se verían sin esta lupa cósmica. Las pequeñas cajas "a", "b", y "c" corresponden a diferentes imágenes de la misma galaxia producidas por la lupa. La galaxia es una de las más pequeñas, débiles y lejanas jamás observada, estimándose que se encuentra a una distancia de 13 mil millones de años-luz. Crédito:  NASA, ESA, A. Zitrin (California Institute of Technology), and J. Lotz, M. Mountain, A. Koekemoer, y el equipo del HFF (STScI)

Mirando a través de una lupa cósmica gigante, el telescopio espacial Hubble de NASA/ESA ha detectado una de las galaxias más lejanas, débiles y pequeñas jamás vistas. El diminuto objeto se estima que está a más de 13 mil millones de años-luz. Esta nueva detección se considera una de las medidas más fiables de la distancia a una galaxia que existió en el Universo temprano, afirman los investigadores. Emplearon dos métodos diferentes para estimar su distancia.

La galaxia se observa como una diminuta mancha que tiene sólo una pequeña fracción del tamaño de nuestra Vía Láctea. Pero nos permite ver un momento de la época en que el Universo sólo tenía unos 500 millones de años de edad, aproximadamente un 3 por ciento de su edad actual de 13800 millones de años. Los astrónomos han encontrado otras diez posibles galaxias en esta época temprana. Pero la galaxia recién descubierta es significativamente más pequeña y débil que la mayoría de los otros objetos remotos detectados hasta ahora.

"Este objeto es el único ejemplo de lo que se sospecha que es una abundante población de galaxias extremadamente pequeñas y débiles unos 500 millones de años después del Big Bang", explica el director del estudio Adi Zitrin del California Institute of Technology en Pasadena. "El descubrimiento nos indica que existen galaxias tan débiles como ésta, y que debemos de continuar buscándolas, y también incluso objetos más débiles, de manera que podamos comprender cómo las galaxias y el Universo han evolucionado con el tiempo".

En este nuevo descubrimiento, el poder de magnificación del enorme cúmulo de galaxias Abell 2744, conocido como Cúmulo de Pandora, produjo tres imágenes aumentadas de la misma galaxia. Cada imagen aumentada hace que la galaxia parezca hasta 10 veces más brillante y grande de lo que sería sin ayuda de esta lente gravitacional.

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El tambaleo de una luna de Saturno indica lo que hay debajo

17/10/2014 de Cornell University / Science

 In this view captured by NASA's Cassini spacecraft on its closest-ever flyby of Saturn's moon Mimas, large Herschel Crater dominates Mimas, making the moon look like the Death Star in the movie
Imagen de la luna Mimas de Saturno, tomada por la nave Cassini en su paso más cercano a ella. El gran cráter Herschel domina su aspecto, haciendo que la luna se parezca a la Estrella de la Muerte de la serie "La Guerra de las Galaxias". Crédito: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

Empleando instrumentos situados a bordo de la nave espacial Cassini para medir el tambaleo de Mimas, las luna regular de Saturno más cercana al planeta, un equipo de investigadores dirigido por un astrónomo de Cornell publica en la edición de hoy de la revista Science su deducción de que esta pequeña luna esconde, bien un núcleo rocoso con forma de balón de rugby, o bien un océano subterráneo desparramado.

"Después de observar detenidamente Mimas, encontramos que tiene un movimiento de libración - esto es, que se bambolea sutilmente - alrededor del eje polar de la luna, comenta Radwan Tajeddine. "En términos físicos, el tambaleo debería de producir un desplazamiento de la superficie de unos 3 km. Pero lo que observamos es un inesperado desplazamiento de 6 km", afirma.

"Estamos muy emocionados con esta medida porque puede decirnos mucho sobre el interior del satélite. La naturaleza nos está permitiendo esencialmente hacer lo mismo que una niña cuando agita un regalo con la esperanza de averiguar qué hay dentro", añade Tajeddine.

La intensidad del bamboleo indica que el interior de Mimas no es uniforme. Estas oscilaciones pueden producirse si la luna posee un núcleo rocoso con una forma rara, o si existe un océano subterráneo bajo su corteza helada de entre 25 y 30 km de grosor.

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El rastreo TAC del Universo lejano revela la red cósmica en 3D

17/10/22014 de MPIA

3D map of the cosmic web at a distance of 10.8 billion light years from Earth. The map was generated from imprints of hydrogen gas observed in the spectrum of 24 background galaxies, which are located behind the volume being mapped. This is the first time that large-scale structures in such a distant part of the Universe have been mapped directly. The coloring represents the density of hydrogen gas tracing the cosmic web, with brighter colors representing higher density.
Mapa 3D de la red cósmica hasta una distancia de 10800 millones de años-luz de la Tierra. El mapa fue generado a partir de las huellas dejadas por el gas de hidrógeno observadas en el espectro de 24 galaxias lejanas, situadas más allá del volumen de Universo estudiado en esta investigación. Es la primera vez que se obtiene un mapa directo de estructuras a gran escala en esta región lejana del Universo. Los colores representan la densidad del hidrógeno que marca la red cósmica, con colores más brillantes que representan densidades mayores. Crédito: Casey Stark (UC Berkeley) and Khee-Gan Lee (MPIA)

Un equipo de astrónomos del Instituto Max Planck de Astronomía ha creado el primer mapa tridimensional del Universo "adolescente", llegando a tan solo 3 mil millones de años después del Big Bang.

Para conseguirlo, los investigadores han aplicado una nueva técnica análoga a las imágenes de tomografía axial computerizada (TAC)  empleada en medicina, que reconstruye una imagen tridimensional del cuerpo humano a partir de los rayos X que atraviesan al paciente. El equipo de astrónomos, dirigido por  Khee-Gan Lee reconstruyó su mapa a partir de la luz de lejanas galaxias que pasaba cruzando toda la red cósmica de gas de hidrógeno que hay en el espacio entre ellas y la Tierra. El hidrógeno revela su presencia absorbiendo parte de la luz emitida por estas galaxias.

El mapa muestra una sección tridimensional del Universo hasta 11 mil millones de años-luz de distancia, siendo ésta la primera vez que la red cósmica es cartografiada hasta distancias tan grandes. Dado que observar a distancias tan enormes es lo mismo que mirar atrás en el tiempo, el mapa revela las fases iniciales de formación de la estructura cósmica, cuando el Universo sólo tenía una cuarta parte de su edad actual, durante una época en la que las galaxias estaban sufriendo un importante crecimiento. El mapa proporciona un asombroso atisbo de grandes estructuras filamentosas que se extienden a lo largo de millones de años-luz, y que supone el primer paso para estudios futuros que revelarán no sólo la estructura de la red cósmica sino también detalles de su función, como por ejemplo el modo en que el gas prístino es encauzado a lo largo de la red hacia las galaxias, proporcionándoles material en bruto para su crecimiento a través de la formación de estrellas y planetas.

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Primera identificación de la estrella progenitora de una explosión de supernova sin hidrógeno

17/10/2014 de Kavli IPMU

Supernova iPTF13bvn discovered in nearby spiral galaxy NGC 5806 (Image Credit: Jean Marie Llapasset)
La supernova iPTF13bvn descubierta en la galaxia espiral cercana NGC 5806. Crédito: Jean Marie Llapasset

Durante años los astrónomos han buscado a las escurridizas progenitoras de explosiones estelares deficientes en hidrógeno, sin éxito. Sin embargo, esto cambió en junio de 2013 con la aparición de la supernova iPTF13bvn y la detección posterior de un objeto en el mismo lugar en imágenes de archivo obtenidas antes de la explosión usando el HST. La interpretación del objeto observado es controvertida. Ahora un equipo dirigido por Melina Bersten de Kavli IPMU ha presentado una explicación autoconsistente que emplea modelos del brillo de la supernova y de la evolución de la progenitora. En su teoría, la estrella más masiva de un sistema binario explota después de transferir masa a su compañera.

Uno de los retos en astronomía es  identificar qué estrellas producen cada tipo de supernova. Esto es particularmente problemático en el caso de supernovas sin hidrógeno, llamadas de Tipo Ib o Ic, porque las progenitoras aún no han sido detectadas de forma directa.

Cuando se descubrió la supernova iPTF13bvn, de Tipo Ib, en la cercana galaxia espiral NGC 5806, los astrónomos esperaban descubrir su progenitora. Inspeccionando imágenes disponibles del HST encontraron de hecho un objeto, lo que les hizo sentirse optimistas ante la posibilidad de poder por fin identificar la primera progenitora de una supernova sin hidrógeno. Debido al color azul del objeto, se sugirió inicialmente que se trataba de una estrella muy caliente, masiva y evolucionada, con una estructura compacta, lo que se llama una estrella "Wolf-Rayet". Pero el análisis de la evolución del brillo de la supernova coincide con el esperado a partir de una estrella progenitora pequeña, de como mucho cuatro veces la masa de nuestro Sol, mucho más pequeña que una estrella Wolf-Rayet.

El modelo propuesto por Bersten y su equipo consiste en un sistema de dos estrellas que nacieron con masas de 20 y 19 veces la masa del Sol. Un proceso de transferencia de materia entre ellas hizo que la mayor de las estrellas se quedara al final con sólo 4 veces la masa del Sol antes de explotar. Y lo más importante, la estrella pequeña pudo atrapar parte de la masa transferida, convirtiéndose en una estrella muy brillante y caliente, como la observada en las imágenes del HST.

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Actualizado ( Viernes, 17 de Octubre de 2014 10:00 )
 

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